Les orques mordues par des requins dans le Pacifique Nord-Est pourraient constituer une nouvelle population d'épaulards


Les chercheurs de l’UBC pensent qu’un groupe d’épaulards observé en train de chasser des mammifères marins, notamment des cachalots, ainsi qu’une tortue de mer, en haute mer au large de la Californie et de l’Oregon, pourrait constituer une nouvelle population.

Sur la base des preuves disponibles, les chercheurs avancent dans une nouvelle étude publiée dans Mammifères aquatiques que les 49 orques pourraient appartenir à une sous-population d’épaulards de passage ou à une population océanique unique trouvée dans les eaux au large des côtes de la Californie et de l’Oregon.

« La haute mer est le plus grand habitat de notre planète et les observations d'épaulards en haute mer sont rares », a déclaré le premier auteur Josh McInnes, étudiant à la maîtrise à l'Institut des océans et des pêches (IOF) de l'UBC. « Dans ce cas , nous commençons à avoir une idée des mouvements des épaulards en haute mer et de la façon dont leur écologie et leur comportement diffèrent de ceux des populations habitant les zones côtières.

Trois écotypes d'épaulards vivent le long des côtes de la Californie et de l'Oregon : les « résidents », les « de passage » et les « au large ».

Les orques inconnues ont déjà été repérées, mais le nouvel article contient de nombreuses preuves recueillies lors de neuf rencontres avec 49 animaux entre 1997 et 2021, suffisamment pour former une hypothèse solide, ont indiqué les chercheurs.

« C'est assez unique de trouver une nouvelle population. Il faut beaucoup de temps pour rassembler des photos et des observations pour reconnaître qu'il y a quelque chose de différent chez ces épaulards », a déclaré le co-auteur, le Dr Andrew Trites, professeur à l'IOF.

Les 49 épaulards n'ont pu être comparés à aucun animal connu par le biais de photos ou de descriptions. « Lors de l'une des premières rencontres que les chercheurs ont eues avec un groupe de ces épaulards océaniques, ils ont été observés en train de s'attaquer à un troupeau de neuf cachalots femelles adultes, pour finalement s'enfuir avec un seul. C'est la première fois que des épaulards attaquent. cachalots sur la côte ouest », a déclaré McInnes. « D'autres rencontres incluent une attaque contre un cachalot pygmée, une prédation sur un éléphant de mer du nord et un dauphin de Risso, et ce qui semble être une accalmie après un repas après avoir récupéré une tortue luth. »

Les cicatrices de requin fournissent un indice vital

Un indice clé de l'aire de répartition présumée de la nouvelle population réside dans les cicatrices de morsures de requin emporte-pièce observées sur presque toutes les orques. Ce requin parasite vit en haute mer, ce qui signifie que la nouvelle population habite principalement les eaux profondes, loin des terres.

Les orques présentent également des différences physiques par rapport aux trois principaux écotypes, notamment au niveau de leurs nageoires dorsales et des taches en selle – les taches grises ou blanches près de la nageoire. « Bien que les tailles et les formes des nageoires dorsales et des plaques de selle soient similaires à celles des écotypes transitoires et offshore, la forme de leurs nageoires variait, allant de pointue comme celle des transitoires à arrondie comme celle des épaulards du large », a déclaré McInnes. « Leurs motifs de selles différaient également, certains ayant de grandes taches de selle uniformément grises et d'autres ayant des taches de selle lisses et étroites semblables à celles observées chez les épaulards dans les régions tropicales. »

Parallèlement aux enquêtes d'évaluation des stocks de mammifères marins, les pêcheurs et les passagers d'une expédition d'observation des oiseaux en haute mer et d'une excursion d'observation des baleines ont également fourni des observations d'épaulards non identifiés, a déclaré le Dr Trites. Repérer la nouvelle population est devenu un passe-temps parmi les pêcheurs, dont certains ont acheté des appareils photo pour leurs voyages spécifiquement pour capturer une rencontre, ont indiqué les chercheurs.

Les chercheurs espèrent documenter davantage d'observations et recueillir davantage d'informations, notamment des données acoustiques sur les cris des orques et des informations génétiques provenant d'échantillons d'ADN, afin d'étudier plus en détail en quoi ces épaulards peuvent différer ou non des populations déjà documentées.

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