Le virus de la grippe aviaire s'adapte pour se propager aux mammifères marins


Le virus hautement pathogène de la grippe aviaire H5N1 s'est adapté pour se propager entre les oiseaux et les mammifères marins, posant une menace immédiate à la conservation de la faune, selon une étude de l'Université de Californie à Davis et de l'Institut national de technologie agricole (INTA) en Argentine.

L'étude, publiée dans la revue Maladies infectieuses émergentesest la première caractérisation génomique du H5N1 chez la faune marine de la côte atlantique de l'Amérique du Sud.

Pour cette étude, les scientifiques ont collecté des échantillons de cerveau de quatre otaries, d'une otarie à fourrure et d'une sterne retrouvés morts dans la colonie d'otaries la plus touchée d'Argentine. Tous ont été testés positifs au H5N1.

Le séquençage du génome a révélé que le virus était presque identique dans chacun des échantillons. Les échantillons partageaient les mêmes mutations d'adaptation chez les mammifères que celles précédemment détectées chez quelques otaries au Pérou et au Chili, ainsi que dans un cas humain au Chili. Il convient de noter que les scientifiques ont également découvert toutes ces mutations chez la sterne, ce qui constitue la première découverte de ce type.

« Cela confirme que même si le virus s'est adapté aux mammifères marins, il a toujours la capacité d'infecter les oiseaux », a déclaré la première auteure, Agustina Rimondi, virologue à l'INTA. « Il s'agit d'une épidémie multi-espèces. »

Nous le savons parce que la séquence virale de la sterne a conservé toutes les mutations d'adaptation des mammifères. De telles mutations suggèrent un potentiel de transmission entre mammifères marins.

« Ce virus présente encore un risque relativement faible pour les humains », a déclaré l'auteur principal Marcela Uhart, vétérinaire de la faune au One Health Institute de l'École de médecine vétérinaire de l'UC Davis et directrice de son programme pour l'Amérique latine au sein du Karen C. Drayer Wildlife Health Institute. « Tant que le virus continue de se répliquer chez les mammifères, il peut devenir plus préoccupant pour les humains. C'est pourquoi il est si important de procéder à une surveillance et de fournir une alerte précoce. »

Le voyage du H5N1

Uhart appelle le clade 2.3.4.4b – la variante actuelle du H5N1 – « ce nouveau monstre ». Elle est apparue en 2020, alors que le monde humain était sous le choc d’une autre pandémie, la COVID-19. La grippe aviaire a commencé à tuer des dizaines de milliers d'oiseaux marins en Europe avant de s'étendre à l'Afrique du Sud. En 2022, il est entré aux États-Unis et au Canada, menaçant les volailles et les oiseaux sauvages. Il a migré vers le Pérou et le Chili fin 2022.

Puis, il y a presque exactement un an, en février 2023, la grippe aviaire hautement pathogène est entrée pour la première fois en Argentine. Mais ce n’est qu’en août 2023, lorsque le virus a été découvert pour la première fois chez des lions de mer à la pointe de l’Amérique du Sud, sur la côte atlantique de la Terre de Feu, que le virus a libéré son potentiel mortel dans la région. De là, il s’est déplacé rapidement vers le nord, avec des conséquences mortelles, d’abord pour les mammifères marins, puis pour les oiseaux marins.

Un article récent co-écrit par Uhart a montré qu’une vaste épidémie a tué 70 % des bébés éléphants de mer nés au cours de la saison de reproduction 2023. Les taux de mortalité ont atteint au moins 96 % début novembre 2023 dans les zones étudiées de la péninsule Valdés en Argentine.

« Quand cela est arrivé en Argentine, nous ne savions pas si cela affecterait les éléphants de mer », a déclaré Uhart. « Nous n'avions jamais imaginé l'ampleur de ce qui allait arriver. »

Depuis 2022, le H5N1 en Amérique du Sud a tué au moins 600 000 oiseaux sauvages et 50 000 mammifères, dont des éléphants de mer et des lions de mer en Argentine, au Chili et au Pérou, ainsi que des milliers d'albatros dans les îles Malvinas/Falkland.

Déplacement vers le sud

Le virus se dirige désormais vers le sud depuis l’Amérique du Sud, et les scientifiques sont profondément préoccupés par son impact potentiel sur les manchots et autres animaux sauvages de l’Antarctique.

Uhart et Ralph Vanstreels, son collègue du programme d'Amérique latine de l'UC Davis à l'École de médecine vétérinaire, mènent ce mois-ci une surveillance de la faune sauvage pour le H5N1 en Antarctique.

« Nous devons garder un œil sur la capacité de ce virus à atteindre des espèces qui n'ont jamais été exposées à une infection H5N1 auparavant », a déclaré Rimondi. « Les conséquences sur ces espèces peuvent être très graves. »

Le concept One Health honore l’interconnectivité entre les humains, les animaux domestiques, la faune sauvage et l’environnement. Les épidémies de maladies interspécifiques sont des exemples troublants de tels liens et nécessitent une collaboration mondiale entre les secteurs public, animalier, agricole, de la santé et autres.

« Nous essayons d'être à l'avant-garde en matière de documentation, d'enregistrement et de fourniture d'alertes précoces », a déclaré Uhart. « Nous sommes dans ce domaine depuis 30 ans. Nous connaissons ces espèces. Nous travaillons avec des scientifiques qui disposent de 30 ans de données sur ces populations, afin de savoir ce qui sera important pour l'avenir. Nous devons donner la parole à ces populations. Pauvres créatures. Personne ne se rend compte de l'ampleur du problème.

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