Découvrir la source d'énergie suprême de la nature


Les étoiles sont sans doute l’une des choses les plus indulgentes à observer, mais elles constituent également un exemple naturel d’une réaction de fusion efficace. Aussi étonnante que soit cette déclaration, cela m’étonne encore plus que des chercheurs ordinaires aient fait cette observation, transmettant des bribes d’informations intégrales au fil du temps. Il est remarquable que leurs observations importantes pourraient désormais se traduire par la résolution de la très réelle urgence climatique dans laquelle nous nous trouvons aujourd’hui.

La perception populaire selon laquelle les scientifiques sont des génies solitaires était autrefois une perception personnelle. Par conséquent, jusqu’à la fin de mes études de baccalauréat, il ne m’était jamais venu à l’esprit qu’une carrière scientifique pourrait me convenir aussi bien. Depuis que je le suis, je définirais désormais un chercheur comme quelqu'un qui exploite sa curiosité pour essayer de décrypter les mécanismes de la nature.

En fait, mon parcours pour devenir chercheur découle de ma nature curieuse plus que d’une passion explicite pour la science. En tant qu’étudiant de 18 ans aux yeux brillants, profitant du nouvel environnement universitaire, je savais que j’avais fait le bon choix en étudiant la chimie à l’université. Tout au long de mes études, j'ai toujours aimé la chimie physique bien plus que la chimie « classique », c'est pourquoi de nombreux rôles typiques des diplômés tels que les tests analytiques, la chimie médicinale et même la chimie computationnelle étaient des domaines dans lesquels je ne me voyais pas travailler de manière gratifiante. Mais je me souviens avoir assisté à mon premier cours de mécanique quantique, fasciné par le fait que beaucoup de mes questions n’avaient pas encore de réponse. Depuis lors, j’ai commencé à envisager la possibilité de poursuivre mes études après l’université – une direction qui est devenue beaucoup plus précise lorsque j’ai pris une année sabbatique après l’obtention de mon diplôme.

J'ai voyagé dans un total de 15 pays cette année-là, dont des pays d'Asie et du Moyen-Orient. Aussi merveilleux que cela puisse être de visiter certains des plus beaux endroits du monde, il était révélateur de constater à quel point les privilèges sont inégalement répartis dans la société. Les soins de santé, l’eau potable, la nourriture et l’éducation n’ont jamais été hors de portée pour moi, mais j’ai constaté que les gens, exactement comme moi, n’ont pas ces nécessités de base simplement à cause de l’endroit où ils sont nés.

J'ai décidé que j'aimerais consacrer ma carrière à utiliser tous les privilèges qui m'ont été accordés, en particulier l'éducation, pour essayer de repousser les limites de la connaissance de l'humanité. Même si je ne suis qu’un chercheur ordinaire, c’est la recherche ordinaire qui permet à la société de changer.

Je suis extrêmement inspiré par les 17 objectifs de développement durable des Nations Unies, car ils se concentrent sur la fourniture de produits de première nécessité à tous dans le monde, et j'avais très envie de consacrer mon premier projet de recherche à l'urgence climatique. Mais lorsque je cherchais des opportunités de doctorat, j'ai surtout vu des recherches dans les domaines de la chimie verte, de la catalyse ou du stockage d'énergie et des batteries. Bien qu’il s’agisse de domaines de recherche très importants, je ne pensais tout simplement pas les trouver personnellement suffisamment intéressants pour consacrer quatre années de ma vie à leurs recherches.

J'ai ensuite vu un poste annoncé pour le programme Fusion Energy Center of Doctoral Training (CDT). Au début, je me demandais si j'aurais du mal à passer de la chimie à la physique, mais j'ai appris que le CDT est conçu pour doter ses candidats des compétences appropriées avant de se lancer dans leurs propres recherches sur le sujet du programme. Ainsi, malgré ma formation en chimie (et la fusion ne faisant pas partie de ma formation), le CDT m’a rendu la recherche sur l’énergie de fusion très accessible.

L’énergie de fusion n’est plus simplement une expérience physique ; c’est désormais une véritable course contre la montre pour tenter de construire un réacteur à fusion fonctionnel. Bien que l’énergie de fusion soit un concept théorique presque parfait, en réalité, de nombreux défis pratiques restent encore à surmonter. Pour éviter que l'énergie de fusion ne soit à jamais à « dix ans de plus », les physiciens, les ingénieurs et les spécialistes des matériaux combinent désormais leurs connaissances pour tenter d'atteindre cet objectif très ambitieux. La demande dans d’autres domaines tels que la législation, la politique et la réglementation en matière de fusion est également en augmentation. Au-delà des nombreux détails, les progrès réalisés proviennent tous de chercheurs ordinaires qui, après tout, ne sont que des gens ordinaires – travaillant sur une technologie inspirée du processus de réaction qui alimente les étoiles.

Pour cette raison, je fais fièrement partie du Fusion CDT et j'ai passé les neuf derniers mois à voyager depuis les universités de Durham, Liverpool, Manchester, Oxford et York pour apprendre directement des experts actuels dans le domaine (et rencontrer de nombreux futurs experts). ).

L’environnement de niche d’un réacteur à fusion exige un matériau capable de résister à des températures excessives, à la radioactivité, à la fragilisation et sans doute à l’environnement technique le plus difficile à ce jour. Ayant été bien équipé au CDT, je vais maintenant passer le reste de mon doctorat à étudier les alliages à haute entropie pour les applications de fusion nucléaire – un exemple d'un nouveau domaine extraordinaire de matériaux qui sont un autre exemple de ce que les chercheurs ordinaires ont donné vie.

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