Découverte d’un déclencheur possible de maladies auto-immunes : les lymphocytes B apprennent aux lymphocytes T quelles cibles ne doivent pas être attaquées


Les cellules immunitaires doivent apprendre à ne pas attaquer le corps lui-même. Une équipe de chercheurs de l'Université technique de Munich (TUM) et de l'Université Ludwig Maximilian de Munich (LMU) a découvert un mécanisme jusqu'alors inconnu : d'autres cellules immunitaires, les cellules B, contribuent à « l'entraînement » des cellules T. dans la glande thymus. Si ce processus échoue, des maladies auto-immunes peuvent se développer. L’étude le confirme pour la neuromyélite optique, une maladie similaire à la sclérose en plaques. D’autres maladies auto-immunes pourraient également être liées à l’échec de ce nouveau mécanisme.

Chez les enfants et les adolescents, le thymus fonctionne comme une « école des cellules T ». L'organe de notre poitrine est l'endroit où sont éliminés les précurseurs des cellules T qui attaqueraient plus tard les propres cellules du corps. Les cellules épithéliales du thymus présentent un grand nombre de molécules présentes dans le corps aux futurs lymphocytes T. Si l’un d’entre eux réagit à l’une de ces molécules, un programme d’autodestruction se déclenche. En revanche, les lymphocytes T qui attaquent les propres molécules de l'organisme en restant intactes et en se multipliant peuvent provoquer des maladies auto-immunes.

Nouveau mécanisme découvert

Dans Naturel'équipe dirigée par Thomas Korn, professeur de neuroimmunologie expérimentale à TUM et chercheur principal du groupe d'excellence SyNergy, et Ludger Klein, professeur d'immunologie au centre biomédical de LMU (BMC), décrivent un autre mécanisme jusqu'alors inconnu derrière cela.

Outre les précurseurs des lymphocytes T, le thymus contient également d’autres cellules immunitaires, les lymphocytes B. Ils se développent dans la moelle osseuse mais migrent vers le thymus dès la petite enfance. « La fonction des cellules B dans le thymus est un mystère qui intrigue les immunologistes depuis de nombreuses années », explique Thomas Korn. Les chercheurs ont pu montrer pour la première fois que les lymphocytes B jouent un rôle actif en apprenant aux lymphocytes T quelles cibles ne doivent pas attaquer.

Maladie de type SEP due à un dysfonctionnement dans la formation de la tolérance

La neuromyélite optique est une maladie auto-immune semblable à la sclérose en plaques (SEP). Même si l’on ne sait pas encore quelles molécules sont attaquées dans la SEP, il est bien établi que les lymphocytes T répondent à la protéine AQP4 dans la neuromyélite optique. L'AQP4 est principalement exprimée dans les cellules du tissu nerveux, qui deviennent alors la cible de la réaction auto-immune. Le nerf optique est fréquemment touché.

Les chercheurs ont pu montrer que dans le thymus de l’homme et de la souris, non seulement les cellules épithéliales mais aussi les cellules B expriment et présentent l’AQP4 aux précurseurs des cellules T. Si les cellules B étaient empêchées de le faire lors d'expérimentations animales, les précurseurs des cellules T réactives à l'AQP4 n'étaient pas éliminés et la maladie auto-immune se développait. C'était également le cas lorsque les cellules épithéliales présentaient encore la molécule. L’équipe en conclut que les cellules B du thymus sont une condition nécessaire à la tolérance immunitaire à l’égard de l’AQP4.

Protection contre les interactions ultérieures entre les cellules T et les cellules B

« Nous soupçonnons que ce processus jusqu'alors inconnu a évolué en particulier pour empêcher les interactions dangereuses entre les cellules T et B autoréactives dans les ganglions lymphatiques et la rate, ce qu'on appelle le compartiment immunitaire périphérique », explique Ludger Klein. Une fois le système immunitaire développé, les cellules B et T peuvent communiquer et ainsi déclencher des réactions immunitaires très efficaces. Ceci est utile lorsqu’il s’agit de combattre rapidement les agents pathogènes. Cependant, il arrive parfois que les cellules B présentent accidentellement les propres protéines de l'organisme, telles que l'AQP4. Si les cellules T qui réagissent à l’AQP4 n’avaient pas été triées dans le thymus, cela pourrait conduire à une attaque soudaine et violente à grande échelle de l’organisme.

Cause possible d'autres troubles immunitaires

« Nous supposons que des problèmes liés à la formation des cellules T par les cellules B du thymus peuvent également provoquer d'autres maladies auto-immunes », explique Thomas Korn. « Après tout, les cellules B du thymus présentent toute une gamme de protéines propres à l'organisme. Les interactions correspondantes doivent être étudiées dans des études ultérieures. »

Selon les chercheurs, les suspects probables incluent le syndrome des antiphospholipides (APS) et certaines formes d'angiopathie amyloïde cérébrale. « À plus long terme, cette interaction dans le thymus pourrait être exploitée pour traiter de manière très ciblée des maladies auto-immunes existantes », explique Thomas Korn.

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