Avant d'attraper un morceau de débris spatiaux, Astroscale doit d'abord en rattraper un.


Astroscale, une startup japonaise bien capitalisée, prépare un petit satellite pour réaliser quelque chose qui n'a jamais été réalisé dans l'espace.

Ce nouveau vaisseau spatial, mis en orbite dimanche par Rocket Lab, s'approchera d'un étage supérieur défunt d'une fusée japonaise H-IIA qui fait le tour de la Terre depuis plus de 15 ans. Au cours des prochains mois, le satellite tentera de se déplacer à portée de main de la fusée, en prenant des photos et en effectuant des manœuvres compliquées pour se déplacer autour de l'étage supérieur de la taille d'un bus H-IIA alors qu'il se déplace autour de la planète à près de 5 miles par seconde ( 7,6 km/s).

Ces manœuvres sont complexes, mais elles ne sont pas nouvelles pour les engins spatiaux visitant la Station spatiale internationale. Les satellites militaires des États-Unis, de Russie et de Chine disposent également de capacités d'opérations de rendez-vous et de proximité (RPO), mais à notre connaissance, ces engins spatiaux n'ont manœuvré qu'à très courte distance autour d'objets dits « coopératifs » destinés à recevez-les.

La différence ici est que la fusée H-IIA est incontrôlée, probablement en rotation et en chute libre, et n'a jamais été conçue pour accueillir des visiteurs. Le Japon l'a laissé en orbite en janvier 2009 suite au lancement d'un satellite de surveillance du climat et n'a pas regardé en arrière.

C'était le cas, du moins, jusqu'à il y a quelques années, lorsque l'Agence japonaise d'exploration aérospatiale (JAXA) s'est associée à Astroscale dans le cadre d'un partenariat public-privé pour démontrer les capacités que le secteur privé pourrait utiliser pour éventuellement éliminer les gros morceaux de débris spatiaux qui jonchent le sol. -Orbite terrestre. Les mêmes technologies robotiques pourraient également s’appliquer aux missions d’entretien ou de ravitaillement des satellites.

« Nous faisons de l'élimination des débris par la technologie robotique l'un de nos principaux domaines de développement technologique, car l'approche en toute sécurité d'un objet, ainsi que son observation et sa capture, sont fondamentalement une technologie courante pour tout entretien en orbite », a déclaré Eddie Kato. , président et directeur général d'Astroscale Japan.

À sa poursuite

Cette mission s'appelle ADRAS-J, abréviation de Active Debris Removal par Astroscale-Japan. « Cette mission implique la toute première approche de véritables débris spatiaux et constituera une étape monumentale vers un avenir plus durable dans l'espace », a déclaré Mike Lindsay, directeur de la technologie d'Astroscale, sur X.

Le vaisseau spatial ADRAS-J, construit en interne au siège d'Astroscale à Tokyo, a à peu près la taille d'un four de cuisine et pèse environ 330 livres (150 kilogrammes) une fois rempli de carburant. Le satellite a été lancé dimanche depuis la Nouvelle-Zélande à 9 h 52 HNE (14 h 52 UTC) à bord d'une fusée Electron fournie par Rocket Lab. Environ une heure après le décollage, ADRAS-J s'est déployé depuis l'étage de lancement d'Electron sur une orbite polaire ciblée, atteignant une altitude de 370 miles (600 kilomètres) à son point le plus élevé.

Le décollage du port spatial de Rocket Lab en Nouvelle-Zélande a été programmé pour permettre à ADRAS-J de se lancer dans le même plan orbital que son objectif : l'étage supérieur H-IIA. Astroscale a indiqué que le vaisseau spatial était en bonne santé après le lancement de dimanche. Dans une interview préalable au lancement, Kato a déclaré qu'ADRAS-J commencerait sa recherche de la fusée H-IIA usagée dans quelques semaines, une fois que les équipes au sol auraient terminé les premières vérifications du vaisseau spatial.



ADRAS-J tirera des propulseurs pour correspondre aux orbites de la fusée H-IIA, et dès le mois prochain, il pourrait voler à environ 300 pieds (100 mètres) de l'étage supérieur abandonné. Les ingénieurs d'Astroscale s'appuieront dans un premier temps sur des données de suivi au sol pour déterminer l'emplacement du H-IIA dans l'espace. Une fois à proximité, ADRAS-J utilisera des caméras visibles et infrarouges, ainsi que des capteurs de télémétrie laser, pour passer en mode de navigation relative. Ces capteurs mesureront la distance, le taux de fermeture et l'orientation de l'étage supérieur.

Les responsables d'Astroscale considèrent le passage des données de suivi au sol aux capteurs de navigation relative embarqués comme un moment crucial pour la mission ADRAS-J. ADRAS-J fera le tour de la fusée pour évaluer sa vitesse de rotation, son axe de rotation et l'état de sa structure. C’est le nœud du défi pour ADRAS-J car la fusée n’est pas propulsée et donc incapable de maintenir sa position. L'étage supérieur manque également de réflecteurs laser et de cibles qui pourraient aider un vaisseau spatial à s'approcher.

Cela marquera la conclusion de la partie de la mission ADRAS-J soutenue par la JAXA. Si tout fonctionne comme prévu, le vaisseau spatial pourrait se rapprocher de la fusée pour valider davantage la suite de capteurs d'Astroscale et les algorithmes automatisés de navigation et de guidage. Cela permettra aux ingénieurs de la société de collecter des données pour une mission de suivi proposée afin de monter et de saisir le même étage supérieur du H-IIA et de le retirer de l'orbite.

« Nous visons à nous rapprocher, peut-être à 1 ou 2 mètres de l'objet. Pourquoi ? Parce que la prochaine mission sera de réellement capturer le lanceur H-IIA », a déclaré Kato à Ars la semaine dernière. « Afin de s'approcher en toute sécurité d'une distance où un bras robotique peut être étendu, il est probablement à environ 1,5 à 2 mètres de l'objet. Nous voulons démontrer jusqu'à ce point à travers cette mission ADRAS-J. Puis la prochaine mission, appelée ADRAS-J2, nous équipons actuellement le bras robotique et capturons le lanceur H-IIA.

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