In situ avec Shirley Meng


Shirley Meng est le scientifique en chef du Laboratoire national d'Argonne centre collaboratif pour la science du stockage de l'énergie, et elle est également professeur de génie moléculaire à l'Université de Chicago. Plus tôt cette année, la Société Electrochimique a décerné à Meng son prix de recherche dans la division Batterie pour son travail innovant sur la science des interfaces qui a conduit à des technologies de batterie améliorées. En 2022, la US Clean Energy Education and Empowerment Initiative a également récompensé Meng pour ses recherches sur les batteries, et elle a remporté la médaille Faraday 2020 de la SRC. Elle parlait à Rebecca Trager.

Je suis né dans une très belle ville appelée Hangzhou jen Chine, c'est au bout du fleuve Yangtze, près de Shanghai. J'y ai vécu jusqu'à l'âge de 18 ans et j'ai obtenu une bourse complète pour aller à Singapour poursuivre mes études de premier cycle. Je ne parlais pas un mot d'anglais, alors les sept premiers mois, j'ai suivi un cours intensif d'anglais pour pouvoir y étudier.

Mon enfance a été très heureuse. Ma mère était comptable et mon père ingénieur civil. J'ai eu beaucoup de chance d'être né après la Révolution culturelle et, quand j'étais adolescent, j'ai été témoin de l'ouverture de la Chine.

Je suis enfant unique, victime de la politique chinoise de l'enfant unique. C'était donc dommage, ma mère n'avait pas le droit d'avoir un deuxième enfant.

J'ai toujours voulu être diplomate depuis que je suis toute petite. Je suis très doué en communication – j'ai participé à des équipes de débat et j'ai été très actif socialement en tant que dirigeant d'un syndicat étudiant. Mais en tant qu'étudiant de premier cycle à l'Université technologique Nanyang de Singapour, j'ai eu l'occasion de rencontrer des professeurs fantastiques qui m'ont démontré la magie de la science des matériaux.

Je me souviens encore de la première fois que j'ai vu des comportements supraconducteurs. C’était l’une de ces démonstrations auxquelles j’ai assisté lorsque j’étais étudiant, et c’était comme par magie : la lévitation magnétique s’est produite devant moi.

En tant que femme, il y aura des obstacles à surmonter dans n'importe quelle carrière. Mais en chimie, je pense que nous avons beaucoup de chance. Lorsque j’ai rejoint le MIT pour mes études supérieures, j’ai pu rencontrer plusieurs brillantes professeures. Donc, pour ma génération, nous ne sommes pas la seule femme dans les salles de classe ou dans les laboratoires.

Le stress que je ressens en tant que femme scientifique est principalement dû au fait les gens ont des attentes différentes. Savez-vous combien de fois les gens m'ont posé des questions sur l'équilibre travail-vie personnelle ? Je leur demande toujours s’ils poseraient la même question à un gars. Un jour, lors d'une remise de prix, j'ai sincèrement remercié mon mari et mon fils, et quand je suis descendu de scène, quelqu'un m'a dit : « Les gars ne parlent pas de leur famille ». Je me souviens clairement que j'ai répondu : « Je fais ce qu'il faut ».

Si je me sens très stressé, une activité que j'apprécie vraiment est la calligraphie. Au travail, j'utilise très peu la belle langue chinoise, mais pendant mes loisirs, je pratique à la fois la calligraphie au pinceau et la calligraphie à l'encre. J'écris des poèmes chinois anciens. Je ne pouvais pas vraiment les traduire en anglais, mais c'est l'un des mécanismes que j'utilise pour me détendre et aussi me rappeler mon origine.

J'aime aussi beaucoup l'art – J’aime les choses de haute qualité et esthétiquement belles. J'habite juste à côté de l'Art Institute of Chicago et je pense vraiment que la science est aussi belle que l'art. Si vous faites du bon travail, votre travail finira par être conservé dans un musée, qu'il s'agisse d'art ou de science.

Ma première voiture était une Toyota Prius rouge. J'ai toujours rêvé d'avoir une voiture électrique et, à cette époque, je ne pouvais pas me permettre une Tesla. J'ai eu cette Prius pendant 11 ans avant de passer à une Tesla rouge. Selon la culture chinoise, le rouge porte chance.

Je pense que nous devons être très prudents face au sentiment anti-chinois, sachant que le pays Chine n'égale pas la race chinoise. Ma vie est déjà plutôt belle – je n’ai absolument rien à redire concernant les salaires et les promotions, par exemple. Mais je m’inquiète pour mes étudiants et postdoctorants – que les gens ne les jugent pas sur leurs capacités et leurs mérites mais sur leur identité nationale. Cela est très préjudiciable à la compétitivité américaine.

La plus grande question sans réponse pour moi en tant que scientifique des matériaux c'est pourquoi le tableau périodique comporte 118 éléments alors qu'il devrait y avoir une combinaison infinie de matériaux. Pour une raison quelconque, nous ne pouvons pas faire de conception inversée : si je veux une propriété spécifique dans mon matériau, il devrait y avoir un moyen d'identifier les éléments que vous pouvez assembler pour activer cette propriété, mais cela s'est avéré incroyablement difficile. L’intelligence artificielle ouvre certes des possibilités, mais la recherche se poursuit.

En fin de compte, la véritable mesure du succès ce n'est pas le facteur d'impact, ni l'indice h ou le nombre d'élèves que vous avez enseignés, il s'agit de savoir qui se souviendra encore de ce que vous avez fait dans cent ans.

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