La ville productrice d'armes d'Ilion, dans l'État de New York, se prépare au départ de Remington


ILION, NY — Remington a vu le jour ici il y a deux siècles et des générations d'ouvriers ont fabriqué des carabines et des fusils de chasse dans l'immense usine d'armes à feu située au milieu de ce village col bleu au cœur de la vallée Mohawk de New York.

Aujourd'hui, les habitants d'Ilion se préparent au départ de Remington, mettant fin à une époque qui a commencé lorsque Eliphalet Remington a forgé son premier canon de fusil à proximité en 1816.

Le plus ancien fabricant d'armes du pays a récemment annoncé son intention de fermer l'usine située dans le siège d'origine de l'entreprise au début du mois prochain, invoquant le coût élevé de fonctionnement de l'usine historique.

Remington consolide ses opérations en Géorgie, un État qui, selon l'entreprise, est plus favorable à l'industrie des armes à feu.

L'histoire récente de l'entreprise a été marquée par un procès après le massacre de l'école de Sandy Hook et des dépôts de bilan qui ont conduit à un nouveau propriétaire de l'usine d'Ilion, où la main d'œuvre est passée d'environ 1 300 travailleurs il y a plus de dix ans à environ 300.

Mais cette décision fait toujours mal au village de 7 600 habitants, qui fait face à la perspective d’une perte de revenus dramatique et d’une usine tentaculaire et vacante.

« Quand Remington partira, ce ne sera pas comme si une usine quittait ses portes, ce sera comme si une partie de votre famille avait déménagé », a déclaré Jim Conover, qui a débuté chez Remington en 1964 en emballant des armes et a pris sa retraite 40 ans plus tard en tant que directeur de production. .

La fabrication d'armes domine et définit Ilion. Elle est liée à la ville tout comme la production automobile l'est à Détroit.

Remington a annoncé son intention de fermer l'usine située dans le siège d'origine de l'entreprise, à Ilion, dans l'État de New York. Photo AP/Seth Wenig

Le maire John Stephens rencontre les membres du conseil d'administration du village sous un sceau représentant Eliphalet Remington tenant une arme d'épaule.

L'usine de briques de quatre étages située à côté d'Armory Street et de Remington Avenue domine la communauté à environ 55 miles à l'est de Syracuse.

Tout le monde connaît quelqu'un qui a travaillé à l'usine. Pour certaines familles, y travailler est pratiquement un droit de naissance. Le père et les fils de Conover travaillaient également à l'usine. L'opérateur et technicien de fournaise Frank « Rusty » Brown y est encore venu cette année avec des membres de sa famille.

« Ma mère y travaillait. Mon père y travaillait. Ma femme y travaille avec moi maintenant. Ma fille y travaille avec moi maintenant. Ma deuxième fille y travaille maintenant avec moi. Et mon gendre y travaille », a déclaré Brown, président de la section locale 717 des United Mine Workers of America. « C'est donc un double coup dur pour moi et ma femme : deux d'entre nous sans emploi.

L'entreprise a cité le coût élevé de fonctionnement de l'usine historique comme raison pour laquelle elle a quitté le nord de l'État de New York. PA

Les propriétaires actuels de Remington Firearms, RemArms, ont imputé la fermeture de l'usine à des « inefficacités de production » dans une lettre du 30 novembre adressée aux responsables syndicaux.

Ils ont cité le coût élevé de l’entretien et de l’assurance d’environ 1 million de pieds carrés d’espace dans plusieurs bâtiments, dont beaucoup datent de la Première Guerre mondiale.

RemArms a ajouté que la Géorgie offrait un environnement qui « soutient et accueille mieux l’industrie des armes à feu ».

Le PDG Ken D'Arcy a également déclaré dans un communiqué de presse que l'industrie était préoccupée par « l'environnement législatif » à New York.

Certains pensent que Remington se tourne principalement vers le Sud pour réduire les coûts de main-d'œuvre et d'exploitation.

L'opérateur et technicien de fournaise Frank « Rusty » Brown et sa famille travaillent tous à l'usine de Remington. Photo AP/Seth Wenig

Mais dans une partie du nord de l'État de New York où le soutien au droit aux armes à feu a tendance à être fort, certains élus républicains se sont emparés du commentaire de l'entreprise sur la Géorgie.

Ils ont lié la fermeture de l’usine aux mesures de contrôle des armes défendues par les démocrates de la région de New York ces dernières années.

Remington n’est pas le premier fabricant d’armes à feu à s’engager en faveur d’un État plus favorable aux armes à feu.

Smith & Wesson a ouvert son nouveau siège social au Tennessee en octobre après avoir été basé à Springfield, dans le Massachusetts, depuis 1852.

En annonçant cette décision en 2021, les responsables de l’entreprise ont critiqué le projet de loi de l’État qui, selon eux, leur interdirait de fabriquer certaines armes.

Le maire d'Ilion, John Stephens, a estimé que la perte de l'usine pourrait coûter au village 1 million de dollars par an. Photo AP/Seth Wenig

RemArms, qui a acheté l'entreprise d'armes à feu en 2020, n'a pas répondu aux e-mails et aux appels sollicitant des commentaires.

L'entreprise a déclaré dans sa lettre au syndicat qu'elle prévoyait de mettre fin aux activités de ses installations vers le 4 mars. L'entreprise avait précédemment annoncé en 2021 qu'elle déménagerait son siège social à LaGrange, en Géorgie, et y ouvrirait une usine et des opérations de recherche.

L'époque des embouteillages à Ilion chaque après-midi, lorsque les équipes de jour étaient libérées, est révolue depuis longtemps. Des espaces vides dominent le grand parking de l'usine.

Les entreprises voisines livrant des déjeuners à l'usine, comme Franco's Pizza, ont déjà vu leurs commandes chuter considérablement.

L’effectif de l’usine est passé de 1 300 il y a dix ans à seulement 300. Photo AP/Seth Wenig

« Ils diminuent », a déclaré le propriétaire de Franco, Daniel Mendez. « Cela ne va pas nécessairement nous mettre en faillite, mais cela fait mal. »

Avec une fraction de son effectif passé, Remington quitte Ilion avec plus de gémissements que de détonations.

Stephens croit que les travailleurs restants pourront trouver un autre emploi dans la région. Mais il estime également que la perte de l'usine pourrait coûter au village près d'un million de dollars par an, taxes et services publics compris.

Les autorités locales espèrent que le site de l’usine pourra accueillir un mélange d’unités de fabrication, de vente au détail et résidentielles. Mais son sort reste incertain. Il a été mis en vente le mois dernier pour 10 millions de dollars.

« Les choses peuvent rapidement devenir une horreur », a déclaré Michael Disotelle, historien à la bibliothèque publique d'Ilion. « Et étant au centre du village comme ça, tu ne peux pas laisser tomber. »

La liste des projets dans le bureau du maire d'Ilion, John Stephens, comprend l'élément « Remington » en grosses lettres. Photo AP/Seth Wenig

Le site actuel de l'usine date de 1828, lorsque Eliphalet Remington installa ses opérations le long du canal Érié récemment ouvert.

Bien que les armes à feu aient toujours été le produit principal d'Ilion, Remington fabriquait également des machines à écrire, des machines à coudre et d'autres articles de consommation.

Cerberus Capital Management a acheté Remington Arms en 2007, la plaçant dans la même famille d'entreprises que Bushmaster Firearms et d'autres sociétés d'armes à feu. Bushmaster Firearms a transféré ses opérations de fabrication à Ilion pendant un certain temps en 2011.

Remington Outdoor Co. et ses filiales ont déposé une demande de mise en faillite en 2018, invoquant la chute des ventes ainsi que les pressions juridiques et financières après la fusillade à l'école de Sandy Hook qui a tué 20 élèves de première année et six adultes. Un fusil de type Bushmaster AR-15 a été utilisé lors du massacre.

Les membres de la famille des victimes et un survivant de la fusillade qui ont intenté une action en justice contre Remington en 2015 ont réglé en 2022 un montant de 73 millions de dollars.

Un deuxième dépôt de bilan a été déposé en juillet 2020. En quelques mois, 545 travailleurs de l'usine d'Ilion ont été licenciés.

Les actifs de l'entreprise ont été divisés aux enchères. Un juge a approuvé l'offre de 81,4 millions de dollars de Vista Outdoor pour les activités de munitions et d'accessoires de Remington.

L'usine d'Ilion a été attribuée à un groupe d'investisseurs appelé Roundhill Group dans le cadre d'une offre de 13 millions de dollars.

Après des mois de négociations syndicales, l'usine d'armes à feu a rouvert ses portes au printemps 2021. Si RemArms respecte son calendrier de fermeture de mars, le redémarrage à Ilion aura duré un peu moins de trois ans.

Le maire a déclaré que des décisions difficiles seraient à prendre, mais il est convaincu que le site sera à nouveau utilisé. Et même si Remington pourrait partir, il a déclaré que le lien ne pourra jamais être totalement rompu.

« Même lorsqu'ils ne seront finalement plus impliqués à 100 % dans le village d'Ilion, d'une manière ou d'une autre, nous serons toujours connus pour cela », a déclaré Stephens. « On ne peut pas effacer l'histoire. »

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