La grippe aviaire anéantit plus de 95 % des bébés éléphants de mer du sud, provoquant une mortalité massive « catastrophique »


Plus de 17 000 bébés éléphants de mer du sud, soit 95 % des bébés nés l'année dernière, sont morts d'une souche hautement virulente du H5N1, connue sous le nom de grippe aviaire, lors d'un événement mortel massif sur la péninsule de Valdés en Argentine.

L'épidémie de grippe aviaire a été officiellement confirmée par le Service de santé animale du gouvernement argentin (SENASA), suscitant des inquiétudes parmi les défenseurs de l'environnement et les scientifiques quant au fait que le virus avait muté pour être transmissible d'un mammifère à l'autre.

« J'ai commencé à travailler avec ces animaux dans les années 70 et je n'ai jamais vu quelque chose comme ça. Personne n'a vu quelque chose comme ça », Claudio Campagnechercheur en conservation à la Wildlife Conservation Society (WSC) en Argentine et auteur principal d'une nouvelle étude sur la mortalité massive, a déclaré à Drumpe.

Dans l'article, publié le 25 décembre dans la revue Science des mammifères marins,, les chercheurs font état d'une mortalité « catastrophique » d'éléphant austral joint chiots (Mirounga Léonina) en novembre 2023. Ces chiots naissent généralement de septembre à novembre et restent avec leur mère pendant environ trois semaines.

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Les données de terrain ont été collectées dans trois zones le long de la péninsule de Valdés, qui s'étend sur environ 310 milles (500 kilomètres) de littoral. « Nous avons constaté que 96 % des petits dans les zones échantillonnées étaient morts, et nous savons qu'en 2022, environ 18 000 sont nés, donc pratiquement toute la production a été perdue », a déclaré Campagna.

Les scientifiques pensent que le virus s'est transmis entre les bébés phoques, plutôt que par contact avec des oiseaux morts infectés ou leurs matières fécales.

Les chercheurs ne savent pas encore comment les populations d'éléphants de mer adultes ont été affectées par le virus, mais le document a enregistré 46 décès d'adultes sur une plage à haute densité, où un seul décès au cours d'une année typique serait rare.

Les animaux infectés présentaient des symptômes neurologiques et respiratoires, tels que des tremblements de tête, des écoulements nasaux et un manque de coordination.

Les chercheurs considèrent désormais que des transmissions se produisent entre mammifères. Les scientifiques pensaient auparavant que les mammifères étaient infectés par contact avec des oiseaux via des matières fécales ou leurs carcasses mortes. Mais Campagna a souligné que les chiots allaitent principalement leur mère et ne consommeraient donc pas d'oiseaux infectés.

La transmission de mammifère à mammifère « est la façon dont vous pouvez expliquer un si grand nombre de bébés morts », a-t-il déclaré.

Le même virus est responsable de autres événements de mortalité massive en Amérique du Sud, notamment des milliers de morts d'otaries au Pérou, au Chili, en Argentine, en Uruguay et au Brésil.

Campagna a déclaré qu'il est également possible que le virus ait fait passer un mammifère à un autre lorsqu'il est passé des colonies d'otaries aux éléphants de mer.

La mort massive de bébés phoques pourrait avoir un impact sur la population pendant des années. Les éléphants de mer du sud mettent en moyenne trois à six ans pour arriver à maturité sexuelle, ce qui signifie que les colonies pourraient être confrontées à des effectifs considérablement réduits en 2026 et 2027, lorsque moins de phoques juvéniles pourront être recrutés dans la population reproductrice.

Le CSM prévoit de recenser l'ensemble de la population en septembre. « Ensuite, nous aurons un nombre précis de femelles restantes », a déclaré Campagna. « Peut-être que ce sera une bonne nouvelle et que la mortalité ne sera pas si élevée. »

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