Des tsunamis atteignant 90 pieds de haut frappent la Nouvelle-Zélande tous les 580 ans, selon une étude


Les chercheurs ont analysé 30 000 ans de temps simulé pour évaluer le risque de tsunami dû aux tremblements de terre sous-marins au large de la Nouvelle-Zélande.

Des vagues de tsunami d’une hauteur de 28 mètres pourraient frapper certaines parties de la Nouvelle-Zélande dans le pire scénario de tremblement de terre, selon des recherches.

Dans cette étude, les chercheurs ont utilisé une nouvelle méthode d’examen des tremblements de terre simulés pour comprendre les risques possibles de tsunami dans les îles du Nord et du Sud de la Nouvelle-Zélande. Ils ont constaté que les plus grosses vagues frapperaient probablement le long de la côte nord-est de l’Île du Nord. En effet, la zone de subduction de Hikurangi, où la plaque tectonique du Pacifique plonge sous la plaque tectonique australienne, se trouve juste au large.

« Il y a un laps de temps très court [between] quand ces tremblements de terre se sont produits et quand les vagues du tsunami ont frappé », a déclaré le premier auteur de l’étude. Laura Hughesdoctorant à l’Université Victoria de Wellington, a déclaré à Drumpe.

En raison de la proximité de la Nouvelle-Zélande avec des zones de subduction, qui peuvent créer de grands tremblements de terre générant des tsunamis, il est important de comprendre le risque de ces vagues dévastatrices.

Des efforts antérieurs ont utilisé des séismes historiques pour tenter de comprendre les risques futurs, selon l’auteur principal de l’étude Martha Sauvage, géophysicien à l’Université Victoria de Wellington, a déclaré à Drumpe. Mais les documents historiques ne remontent qu’à environ 150 ans. Les études géologiques peuvent révéler des preuves de séismes plus anciens, mais ces enregistrements sont incomplets.

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Au lieu de cela, les chercheurs se sont tournés vers une méthode différente : les tremblements de terre synthétiques. Cette méthode utilisait des modèles informatiques dans lesquels les chercheurs ajoutaient tout ce qu’ils connaissaient sur la géométrie et la physique des systèmes de failles, y compris des éléments tels que l’emplacement des failles et l’ampleur du frottement sur celles-ci. Ils ont ensuite simulé des dizaines de milliers d’années de séismes pour tenter de déterminer la fréquence à laquelle les séismes majeurs se produisent.

La méthode n’est pas parfaite car les systèmes de failles ne sont pas entièrement connus, a déclaré Savage, mais elle complète les archives historiques et géologiques.

« Nous sommes en mesure d’installer une variété de propriétés qui, selon nous, pourraient exister et d’obtenir une gamme de tremblements de terre potentiels et de tsunamis potentiels qui pourraient survenir », a déclaré Hughes.

Dans la nouvelle étude, publiée le 29 novembre dans la revue Terre Solide JGR, les chercheurs ont créé un catalogue de 30 000 ans de temps simulé axé sur les systèmes de failles autour de la Nouvelle-Zélande. Les résultats ont révélé 2 585 tremblements de terre d’une magnitude comprise entre 7,0 et 9,25.

Le modèle suggère que la zone de subduction de Hikurangi est la source la plus dangereuse de séismes de tsunami près de la Nouvelle-Zélande, bien que la zone de subduction Tonga-Kermadec au nord de l’île du Nord puisse également générer de grands séismes provoquant des tsunamis, juste un peu plus loin du rivage. Les chercheurs ont été surpris de constater que le risque de tsunami était causé par des failles plus petites et moins profondes appelées failles crustales, plutôt que par les failles de subduction elles-mêmes, a expliqué Hughes.

« Oui, les zones de subduction font ce que nous attendons d’elles », a-t-elle déclaré, « mais nos failles crustales présentent également une composante importante du risque dont nous devons également tenir compte. »

L’équipe a découvert que la hauteur maximale d’un tsunami était de 92 pieds, ce qui résulterait d’un tremblement de terre de magnitude 9,13 à environ 394 miles (634 kilomètres) au nord-est d’Auckland dans le Pacifique Sud. Le Tsunami du Tohoku au Japon en 2011 était une vague de 130 pieds (40 mètres), à titre de comparaison.

Les résultats suggèrent que la Nouvelle-Zélande peut s’attendre à un tsunami de 16,4 pieds (5 m) environ tous les 77 ans, avec une vague d’au moins 49,2 pieds (15 m) environ tous les 580 ans.

Les tsunamis de plus d’un mètre de haut déclenchent des évacuations terrestres, a déclaré Hughes, tandis que des vagues plus petites peuvent endommager les ports et les ports.

Bien que ce soit la première fois que la méthode des tremblements de terre synthétiques est utilisée pour étudier les tsunamis, la même chose pourrait être faite pour d’autres endroits à risque dans le monde, a déclaré Hughes. Il reste également du travail à faire pour cartographier les risques pour la Nouvelle-Zélande, a-t-elle ajouté. L’étude actuelle n’a pas pris en compte les tremblements de terre lointains autour du Pacifique, qui peuvent provoquer des vagues de tsunami qui résonnent dans tout l’océan.

« C’est un grand pas en avant dans l’évaluation des risques que nous pouvons désormais créer une chaîne allant de ce qui crée les tremblements de terre à ce à quoi ressemble le tremblement de terre, et ensuite à quoi cela ressemble pour le tsunami », a déclaré Hughes.

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