La discrimination pendant la grossesse peut modifier les circuits du cerveau des nourrissons


La discrimination raciale et les préjugés sont des réalités douloureuses et de plus en plus reconnus comme préjudiciables à la santé des adultes et des enfants.

Ces expériences stressantes semblent également être transmises de la mère à l’enfant pendant la grossesse, altérant la force des circuits cérébraux des nourrissons, selon une nouvelle étude menée par des chercheurs de Columbia, Yale et de l’hôpital pour enfants de Los Angeles.

L’étude a révélé des changements cérébraux similaires chez les nourrissons dont les mères ont subi un stress dû à l’adaptation à une nouvelle culture pendant la grossesse.

« Une hypothèse majeure serait que les changements de connectivité que nous observons pourraient réduire la capacité d’une personne à réguler ses émotions et augmenter le risque de troubles de santé mentale », déclare Marisa Spann, PhD, professeure agrégée Herbert Irving de psychologie médicale à l’étude. Département de psychiatrie du Collège des médecins et chirurgiens de l’Université Columbia Vagelos.

« Il reste à voir si les différences de connectivité que nous avons constatées conduisent à des résultats à long terme en matière de santé mentale chez les enfants. Notre équipe et d’autres sur le terrain ont encore l’occasion de tester cela. »

Des recherches antérieures menées par Spann et ses collègues ont documenté l’impact de diverses formes de détresse prénatale – dépression, stress et anxiété – sur le cerveau du nourrisson. « Nous travaillons avec des populations vulnérables et sous-représentées, et les expériences de stigmatisation et de discrimination sont malheureusement courantes », déclare Spann. « Cela a naturellement conduit à des discussions sur l’impact d’autres facteurs de stress, comme la discrimination et l’acculturation, sur le cerveau du nourrisson. »

Dans la nouvelle étude, les chercheurs ont analysé les données recueillies auprès de 165 jeunes femmes, pour la plupart hispaniques, qui avaient participé à une étude antérieure sur la grossesse, le stress et la nutrition chez les adolescentes menée par les co-auteurs Catherine Monk, PhD, et Bradley Peterson, MD. Les données comprenaient des mesures autodéclarées de discrimination et d’acculturation, ainsi que des mesures de stress général, de traumatismes infantiles, de dépression et de statut socio-économique.

Une analyse des données a montré que le stress dû à la discrimination et à l’acculturation était distinct des autres types de stress et pouvait avoir des effets uniques sur le cerveau.

Pour rechercher ces effets uniques, les chercheurs ont comparé la discrimination et le stress d’acculturation des mères à la force des circuits cérébraux de leurs nourrissons, mesurée par IRM. Cette analyse de 38 couples mère-enfant a montré que les nourrissons de mères ayant subi une discrimination avaient généralement des connexions plus faibles entre leur amygdale et le cortex préfrontal et que les nourrissons de mères ayant subi un stress d’acculturation avaient une connectivité plus forte entre l’amygdale et une autre région du cerveau appelée fusiforme.

L’amygdale est une zone du cerveau associée au traitement émotionnel qui est altérée dans de nombreux troubles de l’humeur. Il peut également être impliqué dans un traitement ethnique et racial, comme la différenciation des visages.

« L’amygdale est très sensible à d’autres types de stress prénatal », explique Spann, « et nos nouvelles découvertes suggèrent que l’expérience de la discrimination et de l’acculturation influence également les circuits de l’amygdale, potentiellement d’une génération à l’autre. »

Le message à retenir, dit Spann, est que « la façon dont nous traitons et interagissons avec les gens est importante, en particulier pendant la grossesse – un moment critique où nous pouvons constater les effets profonds sur les enfants ».

Spann ajoute que des recherches supplémentaires sont nécessaires pour étudier les mécanismes biologiques qui transmettent les expériences d’adversité du parent à la progéniture ainsi que l’impact à long terme de ces découvertes. Elle dirige actuellement une étude – financée par le programme de recherche participative communautaire de l’Irving Institute for Clinical and Translational Research de Columbia et en collaboration avec le Northern Manhattan Perinatal Partnership – pour examiner la relation entre les expériences maternelles de discrimination et le stress acculturatif sur le développement du traitement racial de leur enfant.

La nouvelle recherche a été soutenue par l’Institut national de la santé mentale (subventions K24MH127381, R01MH126133 et R01MH117983) ; le Centre national pour l’avancement des sciences translationnelles (TL1TR001875) ; l’Institut national de la santé et des maladies pulmonaires et sanguines (R25HL096260) ; le BEST-DP : Programme de diversité de formation d’été en biostatistique et épidémiologie ; Institut national Eunice Kennedy Shriver pour la santé infantile et le développement humain (K23HD092589) ; et un Irving Scholar Award de l’Irving Institute for Clinical and Translational Research de l’Université Columbia.

Catherine Monk et Bradley Peterson ont fourni les données d’une étude précédente, financée par une subvention de l’Institut national de la santé mentale (R01MH093677).

Catherine Monk, PhD, est professeur Diana Vagelos de santé mentale des femmes au département d’obstétrique et de gynécologie du Collège des médecins et chirurgiens de l’Université Columbia et dirige le Centre pour la transition vers la parentalité du département. Elle est également professeur de psychologie médicale au Département de psychiatrie.

Les auteurs ne déclarent aucun intérêt concurrent.

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