La mission astéroïde de la NASA a touché sa cible, mais a ensuite esquivé une balle


C’était le moment que Dante Lauretta attendait depuis près de 20 ans. Une petite capsule robotique était sur le chemin du retour vers la Terre avec des roches extraites d’un astéroïde, et Lauretta était impatiente de mettre la main sur les échantillons.

Dirigés par Lauretta, les scientifiques ont soigneusement conçu cette mission d’un milliard de dollars visant à ramener chez eux des morceaux d’un astéroïde riche en carbone censé contenir des molécules organiques, les éléments constitutifs nécessaires à l’installation de la vie. Cette mission de la NASA, connue sous l’acronyme OSIRIS-REx, lancée depuis la Terre en 2016, a collecté des échantillons d’un astéroïde d’environ 1 600 pieds de large (500 mètres) nommé Bennu en 2020, puis a fixé le cap pour son retour sur Terre.

Le 24 septembre, le vaisseau spatial OSIRIS-REx a largué la cartouche contenant les échantillons d’astéroïdes pour la plonger dans l’atmosphère terrestre, tandis que le vaisseau mère se dirigeait vers un cap pour le ramener en toute sécurité dans l’espace lointain pour une mission de suivi visant à explorer un autre astéroïde à la fin des années 2020.

Lauretta, chercheuse principale d’OSIRIS-REx à l’Université de l’Arizona, était passagère d’un hélicoptère militaire américain survolant la zone d’atterrissage de la capsule dans le désert de l’Utah. Un bouclier thermique protégeait la capsule des températures pouvant atteindre plus de 5 000 ° Fahrenheit lors de la rentrée.

Ensuite, un petit parachute de freinage était censé s’ouvrir pour stabiliser l’engin de retour d’échantillons de 32 pouces de large (81 centimètres). Environ cinq minutes plus tard, une goulotte principale plus grande s’ouvrirait pour ralentir la capsule et permettre un atterrissage en douceur tout en protégeant le précieux matériau astéroïde enfermé à l’intérieur.

Au moins c’était le plan. Tandis qu’OSIRIS-REx renvoyait en toute sécurité son échantillon d’astéroïde sur Terre, il y a eu des moments dramatiques.

Hors service

Pour ceux qui regardaient la couverture vidéo en direct de la NASA sur le retour de la mission OSIRIS-REx sur Terre, certains indices laissaient entendre que quelque chose n’allait pas. Les images vidéo d’un avion de suivi de la NASA ont montré la capsule tombant vers le sol à grande vitesse, bien après le moment où le parachute de freinage aurait dû être visible.

À bord d’un hélicoptère à proximité, Lauretta attendait des mises à jour verbales sur l’état de la capsule.

« JE J’ai entendu la traversée de 100 000 pieds, et pas de drogue, et le parachute de drogue est censé sortir à 100 000 pieds », a-t-il rappelé lors d’une présentation le mois dernier au Conseil des études spatiales des académies nationales. « Soixante mille pieds, pas de drogue. Je me dis : ‘Ugh, ce n’est pas bon.' »

La dernière fois que la NASA a tenté de ramener des échantillons extraterrestres sur Terre, le parachute ne s’est jamais ouvert. La mission robotique Genesis s’est terminée par un impact incontrôlé dans l’Utah, brisant la capsule ramenant des particules microscopiques récupérées du vent solaire. Les scientifiques ont réussi à récupérer certains spécimens, mais cela n’a pas été facile.

Lauretta a qualifié un crash comme celui vécu par la mission Genesis de la NASA de « pire scénario » pour OSIRIS-REx. Dans ce cas, les scientifiques devraient se démener pour collecter autant d’échantillons d’astéroïdes que possible dans le désert de l’Utah. Tout ce qui serait récupéré devrait être soigneusement vérifié pour détecter toute contamination par les sols et les formes de vie de la Terre.

Vous pouvez regarder une rediffusion de l’atterrissage d’OSIRIS-REx ci-dessous.

« Nous sommes en pleine chute. Nous sommes dans un régime subsonique et nous ne sommes pas stabilisés », a déclaré Lauretta. « Il n’y a pas de parachute de secours déployé ici. Problème ! J’essayais donc de me préparer mentalement, parce que nous sommes à la télévision en direct, à descendre de cet hélicoptère et à faire face à une capsule écrasée dans le désert. »

Ensuite, Lauretta a entendu la confirmation de l’Air Force que la capsule de retour OSIRIS-REx avait déployé son parachute principal.

« Je me suis dit : ‘Quoi ? Comment est-ce possible ?' », a-t-il déclaré. « Donc, le parachute principal s’est déployé. Le parachute de freinage, comme nous avons pu le reconstituer, est passé une seconde avant le parachute principal. Il est donc sorti. Il devait sortir. Il était devant le parachute principal dans la cartouche, et il semble qu’il y ait eu un problème de circuit. »

La NASA a fourni mardi une description plus détaillée du problème qui a empêché le déploiement à temps du parachute-drogue.

La capsule était censée envoyer un signal automatisé pour déployer le parachute de drogue à 100 000 pieds, démarrant un chronomètre d’environ cinq minutes avant qu’un deuxième signal ne coupe un cordon de rétention pour le parachute de drogue, permettant ainsi au plus grand parachute de se déployer et de terminer la séquence d’atterrissage. Au lieu de cela, à 100 000 pieds, le signal a déclenché le système pour libérer l’ancre flottante alors qu’elle était encore emballée à l’intérieur de la capsule, selon la NASA.

À 9 000 pieds, l’autre signal a envoyé l’ordre de larguer effectivement le parachute-drogue. Mais avec son cordon de rétention déjà coupé, l’ancre flottante s’est immédiatement détachée de la capsule et le parachute principal s’est ouvert comme prévu.

« Le premier signal était censé tirer le mortier et larguer la drogue », a déclaré Lauretta. « Le deuxième signal était censé couper le câble pour libérer le principal… Il semble que le premier signal ait coupé le (câble), puis le deuxième signal a tiré sur le mortier, donc il est parti en arrière. Mais cela a fonctionné. Nous en avons eu beaucoup  » De marge sur cette goulotte principale. Il a atterri en toute sécurité – un bel atterrissage précis dans le désert de l’Utah. « 

Une enquête menée par des ingénieurs de la NASA et de Lockheed Martin, qui ont construit le vaisseau spatial OSIRIS-REx et le véhicule de retour d’échantillons, a révélé que les plans de construction de la mission n’étaient pas suffisamment précis pour former les techniciens qui assemblaient la capsule de retour.

« Dans les plans de conception du système, le mot ‘principal’ a été utilisé de manière incohérente entre l’appareil qui envoie les signaux électriques et l’appareil qui reçoit les signaux », a déclaré la NASA dans un communiqué écrit. « Du côté du signal, « principal » signifiait le parachute principal. En revanche, du côté du récepteur, « principal » était utilisé comme référence à une pièce pyrotechnique qui tire pour libérer le couvercle de la cartouche du parachute et déployer la drogue.

« Les ingénieurs ont connecté les deux réseaux, ce qui a provoqué le déclenchement du parachute dans le désordre », a déclaré la NASA.

Lauretta a déclaré que les scientifiques continuent d’analyser les matériaux d’astéroïdes livrés par OSIRIS-REx.

Lors d’une analyse préliminaire d’une partie de la poussière, les scientifiques ont découvert près de 5 % de carbone en masse, et le matériau contient une abondance d’eau sous forme de minéraux argileux hydratés. Il est tout à fait plausible que des astéroïdes comme Bennu aient fourni la grande majorité de l’eau que l’on trouve aujourd’hui dans les océans, les lacs et les rivières de la Terre il y a des milliards d’années.

L’équipe chargée de récupérer les échantillons de la capsule au Johnson Space Center de la NASA à Houston a rencontré des difficultés pour ouvrir certaines des attaches scellant le matériau de l’astéroïde dans la chambre de collecte principale. Pendant que l’équipe travaillait sur un nouveau plan visant à rassembler tous les spécimens d’astéroïdes contenus à l’intérieur, elle a utilisé des pincettes pour extraire certains des plus gros morceaux, y compris un fragment d’environ 3 centimètres provenant directement de Bennu.

« La chimie organique semble fantastique », a déclaré Lauretta.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *

*