Les sociétés vieillissantes sont plus vulnérables à l’effondrement


Les sociétés et les structures politiques, tout comme les humains qu’elles servent, semblent devenir plus fragiles à mesure qu’elles vieillissent, selon une analyse de centaines de sociétés prémodernes. Une nouvelle étude, qui a des implications pour le monde moderne, fournit le premier soutien quantitatif à la théorie selon laquelle la résilience des États politiques diminue avec le temps.

Les déclencheurs de l’effondrement de la société ont été bien étudiés et varient des conquêtes et des coups d’État aux tremblements de terre et aux sécheresses. Cette nouvelle étude montre que les États prémodernes étaient confrontés à un risque d’effondrement considérablement croissant au cours des deux premiers siècles suivant leur création. La recherche identifie plusieurs mécanismes qui pourraient être à l’origine de ces effets du vieillissement. Certains de ces mécanismes, comme la dégradation de l’environnement et les inégalités économiques croissantes, sont encore à l’œuvre aujourd’hui.

Les résultats, publiés dans le Actes de l’Académie nationale des sciencessoulignent la nécessité de comprendre les processus internes qui peuvent contribuer à la disparition des États, déclare Tim Kohler, professeur externe au SFI (Washington State University).

« Nous avons tendance à nous concentrer sur les facteurs externes tels que la sécheresse ou les catastrophes. Oui, ceux-ci ont un rôle, mais ce ne sont souvent que des déclencheurs qui sont efficaces ou non, en fonction de la dynamique interne des sociétés particulières », explique Kohler.

La façon dont les États et les grandes puissances s’élèvent et s’effondrent est une énigme qui laisse les historiens perplexes depuis des années. Dans cette étude, les chercheurs ont abordé cette question sous un nouvel angle, en analysant la longévité dans 324 États prémodernes s’étalant sur cinq millénaires.

« Cette approche est couramment utilisée pour étudier le risque de décès chez les humains vieillissants, mais personne n’a eu l’idée de considérer les sociétés de cette façon », explique le professeur externe SFI Marten Scheffer (Université de Wageningen), auteur principal de l’étude.

Chez l’homme, le risque de mourir double environ tous les 6 à 7 ans après la petite enfance. Comme ce processus exponentiel s’accroît avec l’âge, peu de personnes survivent plus de 100 ans. Les auteurs montrent que cela fonctionne différemment selon les États. Leur risque de disparition augmente fortement au cours des deux premiers siècles, puis se stabilise, permettant à quelques-uns de persister beaucoup plus longtemps que d’habitude.

Ils ont découvert un modèle similaire partout dans le monde, depuis les sociétés européennes prémodernes jusqu’aux premières civilisations des Amériques et aux dynasties chinoises.

« Les anciens États ou dynasties chinoises avaient une limite supérieure de longévité d’environ 300 ans au cours des deux derniers millénaires. Cette connaissance des manuels scolaires en Chine a une myriade d’explications, mais aucun consensus n’a été atteint », déclare le co-auteur Chi Xu de Université de Nanjing en Chine. « Peut-être que la réponse se trouve sous le modèle global des civilisations humaines : ce qui s’est passé dans la Chine ancienne reflète parfaitement le fait que toutes les sociétés vont vieillir et devenir vulnérables. »

Les sociétés d’aujourd’hui diffèrent à bien des égards des États prémodernes étudiés par les auteurs. Néanmoins, selon Scheffer, les humains ne devraient pas s’attendre à ce que les sociétés modernes soient à l’abri des mécanismes qui ont conduit à la croissance et au déclin des États pendant des milliers d’années.

« Les mécanismes qui ont déstabilisé les sociétés passées restent d’actualité aujourd’hui », déclare Sheffer. « En effet, l’injustice et la pénurie perçues, exacerbées par les extrêmes climatiques, peuvent encore susciter le mécontentement et la violence. »

Les menaces actuelles qui pèsent sur la société mondiale rendent ces résultats particulièrement applicables, ajoute le co-auteur Tim Lenton de l’Université d’Exeter.

« Alors que notre société entre dans une crise climatique et écologique, le fait de montrer qu’elle devient moins résiliente ne fait qu’augmenter les risques systémiques et existentiels auxquels nous sommes confrontés », dit-il. « Une lueur d’espoir réside dans le fait que certaines sociétés du passé ont traversé des crises et ont vécu beaucoup plus longtemps, mais elles ont dû se réinventer dans le processus. »

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