Le premier western épique de John Ford est également l’un des leaders du genre


La grande image

  • Le film de John Ford Le cheval de fer a revitalisé le genre western en 1924, ouvrant la voie aux futurs westerns à venir.
  • Le film montre l’admiration de Ford pour les grands visionnaires et les travailleurs du prolétariat tout en omettant les titans de l’industrie.
  • Le cheval de fer est un film complexe qui célèbre la diversité mais défend également l’empire et l’hégémonie, reflétant les contradictions de l’histoire américaine.


John Ford est reconnu comme l’un des plus grands cinéastes de tous les temps, et son nom incarne la grandeur de tant de westerns classiques. Ses sensibilités esthétiques distinctes et son intérêt thématique pour l’identité américaine ont été influents et ont eu une impact suprême sur la trajectoire du genre tout au long du 20e siècle. En fait, son influence s’étend jusqu’à aujourd’hui, parfois dans des endroits surprenants. On lui attribue la réinvention du genre à plusieurs reprises, peut-être plus particulièrement dans son autocritique proto-révisionniste. Les chercheurs (1956), mais ce que beaucoup de gens ignorent, c’est qu’il y a 99 ans, en 1924, les studios n’étaient pas satisfaits de la baisse de popularité des westerns. Mais avant de pouvoir raccrocher définitivement leurs éperons, un jeune John Ford a revigoré le genre avec l’une des plus grandes épopées de l’ère du cinéma muet. Non seulement cela a sauvé la viabilité du genre sur le marché, mais le projet de John Ford Le cheval de fer a jeté les bases de cent ans de westerns à venir – pour le meilleur et pour le pire.

William Renardde Fox Film Corporation, a initialement donné son feu vert au film en réponse au succès du film de Paramount. Le wagon couvert (James Cruz) un an auparavant. Le wagon couvertune épopée à méga budget sur les pionniers, fut un succès malgré le déclin de l’intérêt pour les films occidentaux à l’époque. Fox a fait confiance à Ford, âgé de 29 ans, pour offrir une image compétitive qui pourrait maintenir Fox dans le jeu au cas où le succès de Paramount aurait été un feu de paille. Ford s’était fait un nom dans le secteur, avec déjà une cinquantaine de films à son actif, mais Le cheval de fer était sa première chance dans une sortie majeure.

Le cheval de fer

Après avoir été témoin du meurtre de son père par un renégat lorsqu’il était enfant, Brandon, adulte, aide à réaliser le rêve de son père d’un chemin de fer transcontinental.


De quoi parle « Le cheval de fer » ?

Même si le budget était loin d’être celui avec lequel James Cruz avait travaillé, il n’y avait pas de quoi se moquer, et John Ford avait les ressources nécessaires pour dresser méticuleusement un portrait de l’expansion américaine des années 1860.. De nombreuses scènes regorgent absolument de figurants, et la fidélité technique du film reste encore aujourd’hui impressionnante. Le cheval de fer se concentre sur un mélodrame captivant sur Davy Brandon (George O’Brien) qui, après la mort de son père, entreprend de réaliser le rêve de son père de construire le premier chemin de fer transcontinental. En attendant, il cherche également à se venger de l’assassin de son père et à avoir une relation amoureuse avec son amie d’enfance, Miriam Marsh (Madge Bellamy).

Il s’agit d’un mélodrame épique exaltant avec une action étonnamment intense pour l’époque (bien que ce ne soit certainement pas le western le plus réaliste de l’époque). Le cheval de fer a produit le taux de participation au box-office le plus réussi de l’année. C’est cependant la sensibilité particulière de Ford qui a revitalisé le genre de manière créative et l’a rendu si durable pendant les décennies suivantes.

John Ford a forgé son identité de cinéaste dans « Le Cheval de Fer »

Dès les premiers instants du film, il est clair où se situent les valeurs de John Ford. Le générique laisse place à une dédicace. Tout d’abord, le film est dédié à Abraham Lincoln, un homme pour lequel l’admiration de Ford sature chaque instant de ce film. Il est simplement crédité comme « le bâtisseur », posant Lincoln comme l’architecte du projet national auquel le patriotisme de Ford est entièrement dévoué. Deuxièmement, le Le film est dédié aux ingénieurs qui ont littéralement construit cette vision de l’Amérique. Avant même que le film puisse réellement commencer, Ford souligne son admiration pour les grands visionnaires et les travailleurs du prolétariat. Les titans de l’industrie qui ont fait fortune grâce aux chemins de fer et autres sont particulièrement absents. Il s’agit d’une omission qui colore le reste de l’histoire et des thèmes du film, et dont Ford a continué à tirer un sens pendant la majeure partie de sa carrière. La distinction entre rêveurs, travailleurs et profiteurs deviendra plus floue et plus lourde dans des films ultérieurs comme L’homme qui a tué Liberty Valance (1962), mais dans Le cheval de fer, c’est clair.

En plus de la dédicace au début, une autre carte de titre dit : « Cette histoire picturale de la construction du premier chemin de fer transcontinental est précise et fidèle dans tous les détails des faits et de l’atmosphère. » Mais c’est vrai, ce film est pas. Aucun des personnages principaux du mélodrame de ce film n’existait, et des personnages du monde réel comme Buffalo Bill Cody (Georges Wagner) et Wild Bill Hickok (Jack Padjan) ne sont certainement jamais apparus comme ils le font dans le film. Pourtant, « fidèle » pourrait être un mot tout aussi approprié qu’un autre pour décrire le soin méticuleux, presque spirituel, avec lequel Ford considère cette histoire de l’unification américaine. Une scène représente Lincoln (Charles Edward Bull) justifiant son choix de financer la construction du chemin de fer en pleine guerre civile. « Nous ne devons pas laisser les problèmes de guerre nous aveugler sur les problèmes de paix à venir », répond-il, « sinon nous aurons combattu en vain ».

En rapport

Les meilleurs westerns animés empruntés à un classique bien-aimé de John Ford

Ce qui ressemble à une histoire standard de poisson hors de l’eau s’avère être bien plus encore.

Le film est souvent distrait de son mélodrame central par les détails entourant la construction de ce chemin de fer. De nombreuses scènes présentent des dizaines de figurants multiethniques travaillant dur pour construire ce projet épique. Quelques-uns de ces figurants étaient même de véritables cheminots qui ont contribué à la construction même de ce chemin de fer dans les années 1860. La représentation de certains de ces travailleurs irlandais, italiens et chinois peut paraître stéréotypée, mais leur inclusion reste remarquable pour l’époque et sert à élargir la portée du patriotisme de Ford au-delà de la politique interstitielle et vers une invocation pseudo-religieuse plus grande. de l’unité américaine. Cependant, c’est ce même idéalisme divin qui cède la place au sous-texte le plus épineux du film : l’affirmation tacite de la Destinée Manifeste et de l’assimilation.

« La romance principale d’Iron Horse faisait partie d’une histoire plus chargée

Une femme regarde sur le côté alors que deux hommes se tiennent à côté d'elle en costume occidental dans une scène de The Iron Horse de John Ford.
Image via Fox Film Corp.

Si ce film est un microcosme du milieu de John Ford, alors John Ford est un microcosme des nombreuses contradictions de l’Amérique. Dans une scène, les ouvriers sont bouleversés par un retard de paiement. Lorsque la sympathique Miriam se lance dans le chahut pour leur rappeler qu’ils travaillent sur quelque chose de plus grand qu’eux-mêmes, ils commencent à voir la lumière. Pour l’avenir de ce grand pays qu’ils sont en train de construire, ils peuvent supporter un retard. Sachant comment l’Amérique a réellement traité bon nombre de ces groupes de personnes, que ce soit sur la base de la race, de la classe sociale ou autre, cette scène prend un ton différent. Au mieux, c’est naïf, mais au pire, cela semble délibérément obscur. Ceci est aggravé par le traitement difficile (mais particulièrement tendu) des personnages amérindiens dans le film. Au début du film, le père de Davy est tué par une bande d’Amérindiens Cheyenne. Curieusement, leur chef assoiffé de sang ne fait que se faire passer pour un Cheyenne et est en réalité blanc. Finalement, le tueur Bauman (Fred Kohler) finit par travailler pour le fiancé fourbe de Miriam afin de saper la construction du chemin de fer pour obtenir un gain monétaire, ce qui met Davy face à face avec l’assassin de son père. Inévitablement, bien sûr, les méchants sont vaincus et les amoureux réunis, mais le rôle de Bauman révèle au spectateur un curieux mandat implicite dans Le cheval de fer.

Les Cheyennes dans Le groupe de Bauman semble avoir été trompé dans la violence par un mauvais acteur, qui les dépeint comme, bien qu’horriblement stéréotypés, plus sympathiques que beaucoup d’autres films de cet acabit. Cependant, cette sympathie cache une acceptation profondément ancrée de l’incursion américaine sur leur territoire. En outre, Bauman semble s’opposer aux immigrés italiens et chinois comme exemple d’assimilation perverse. C’est comme si Bauman était tel qu’il est parce qu’il avait mal assimilé.

Le cheval de fer est un film profondément compliqué. D’une part, il s’agit d’un élan de virtuosité technique et d’une célébration convaincue de la diversité au cœur de l’Amérique. D’un autre côté, c’est une forte approbation de l’empire et de l’hégémonie. Néanmoins, il vaut mieux ne pas négliger ce classique ancien, car ce sont ces contradictions exactes qui ont défini le western alors que le genre s’est révisé à plusieurs reprises au cours des décennies suivantes. Même Ford lui-même examinerait de manière plus critique ces parties épineuses de lui-même dans ses œuvres les plus sombres et les plus riches. Le cheval de fer vaut toujours le détour, ne serait-ce que pour le spectacle, mais il vaut également la peine d’être examiné. Il capture un esprit américain, ce qui est une chose grandiose et souvent laide, et qui est tout aussi pertinent aujourd’hui qu’il l’était en 1924.

Le cheval de fer est disponible en streaming sur Tubi aux États-Unis

Regarder sur Tubi

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *

*