Décoder les climats du passé grâce aux gouttelettes


« Les gouttelettes, ou spéléothèmes, sont des archives naturelles uniques, comme les clés USB de la Terre. Elles stockent une multitude d’informations sur le climat passé qui nous aident à mieux comprendre l’environnement dans lequel vivaient les premiers humains », explique Jenny Maccali. Elle est scientifique au Centre d’excellence SapienCE et a dirigé l’étude, maintenant publiée dans Climat du passé.

Une nouvelle perspective sur le climat ancien

L’Afrique du Sud bénéficie d’un climat très dynamique résultant de sa position à la convergence de deux bassins océaniques, l’océan Atlantique à l’ouest et l’océan Indien à l’est. La région est également située à la limite de différentes zones climatiques (subtropicales ou tempérées), et la proximité de la calotte glaciaire de l’Antarctique a un impact direct sur son climat en influençant la position des vents d’est et d’ouest, et donc le régime des précipitations.

« Tous ces facteurs signifient que le climat du passé aurait pu être différent de celui d’aujourd’hui et peut-être aussi très variable », explique Jenny Maccali.

Elle dit que c’est particulièrement important étant donné que la région abrite des sites archéologiques clés avec des traces de développements cognitifs, technologiques et sociaux importants et qu’il est important de comprendre les conditions climatiques dans lesquelles ceux-ci se sont produits.

Archives pour la reconstruction climatique

Une étude récente, Reconstruction basée sur des spéléothèmes multi-proxy du climat du milieu du MIS 3 en Afrique du Sud, entreprise par une équipe de scientifiques de SapienCE, a utilisé de nouvelles techniques pour reconstruire le climat passé et sa variabilité.

Maccali et son équipe de chercheurs se sont concentrés sur le monde souterrain des grottes, où ils explorent les gouttelettes, également connues sous le nom de spéléothèmes, pour étudier le climat passé. L’étude s’appuie sur des analyses scientifiques de spéléothèmes de la grotte de Bloukrantz.

« Les gouttes qui se forment dans les grottes constituent d’excellentes archives pour les reconstructions climatiques, car leur âge peut être déterminé avec précision et une série de méthodes peuvent être utilisées pour reconstruire différents aspects du climat passé », explique Maccali.

Aperçu des premières occupations humaines

L’une des gouttelettes de la grotte de Bloukrantz, située sur la côte sud de l’Afrique du Sud, a fourni à l’équipe de nouvelles données climatiques sur une période de 3 000 ans au cours de la dernière période glaciaire, il y a environ 45 000 ans. Ils ont utilisé différentes méthodes qui ont confirmé la température moyenne de l’air pour cette période de 18,8 ± 0,5 degrés Celsius, ce qui était légèrement plus chaud qu’aujourd’hui, peut-être parce que le niveau de la mer était plus bas et que le site était plus éloigné du littoral qu’aujourd’hui. De plus, nous avons pu montrer, toujours en nous basant sur plusieurs méthodes, que les précipitations étaient très variables avec des épisodes de séchage répétés.

« En combinant ces informations, notre étude a pu accroître la confiance dans les méthodes utilisées et des travaux ultérieurs fourniront probablement une image détaillée du climat autour des premières occupations humaines au cours d’une période cruciale en Afrique du Sud », a déclaré Maccali.

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