Les premiers résidents permanents d’Europe se sont installés en Crimée il y a 37 000 ans, révèle l’ADN


Les premiers humains modernes à s’être établis de manière permanente en Europe se sont installés en Crimée il y a environ 37 000 ans, selon une analyse de leur ADN. En 7 000 ans, leurs descendants ont donné naissance à une culture comprenant des figurines de Vénus, des outils en pierre et des bijoux.

Bien que les anthropologues sachent depuis longtemps que certains groupes humains ont commencé à quitter l’Afrique il y a environ 60 000 ans, la plupart d’entre eux étaient nomades et ne restaient pas longtemps dans une région particulière. Et il y a environ 40 000 ans, un supervolcan dans le sud de l’Italie a anéanti la plupart des humains et des Néandertaliens en Europe. Ces événements ont amené les anthropologues à se demander quand les ancêtres des Européens d’aujourd’hui sont arrivés et ont décidé de s’installer.

Une équipe internationale de chercheurs pense désormais avoir découvert les premiers résidents permanents d’Europe parmi une collection de squelettes provenant du site de Bouran-Kaya III, dans la péninsule de Crimée. Ils ont publié leurs résultats le 23 octobre dans la revue Écologie de la nature et évolution.

Bouran-Kaya III, un site de grotte découvert à l’origine en 1990, possède de riches gisements d’activité humaine datant du Paléolithique moyen au Moyen Âge, soit une période d’au moins 50 000 ans. Mais les archéologues s’intéressent surtout aux couches datant d’il y a 38 000 à 34 000 ans, car elles comprennent des objets tels que des outils en pierre et des os sculptés similaires aux artefacts de la culture gravettienne. Cette culture s’est répandue à travers l’Europe il y a environ 33 000 ans, ce qui suggère que Bourane-Kaya pourrait être la première preuve d’établissements permanents en Europe et aurait pu donner naissance à la culture gravettienne.

Pour étudier l’idée selon laquelle le peuple Bourane-Kaya était les ancêtres des outilleurs gravettiens, l’équipe de recherche, dirigée par des experts en paléogénomique Eva-Maria Geigl et Thierry Grange du Centre National de la Recherche Scientifique (CNRS) de France, a séquencé les génomes de deux squelettes mâles découverts à Bouran-Kaya et datés au carbone 35 il y a environ 35 800 à 37 500 ans.

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Eva-Maria Geigl extrait l’ADN de restes fossiles à l’Institut Jacques Monod de Paris.

Après avoir séquencé les génomes des deux hommes et les avoir comparés à ceux d’autres personnes vivant en Europe à cette époque, les chercheurs ont conclu que les hommes ressemblaient davantage aux génomes européens plus jeunes (plus récents) qu’à ceux plus âgés. Cette découverte place le peuple Bourane-Kaya parmi la vague de population qui est entrée en Europe après l’éruption du supervolcan dans les champs Phlégréens du sud de l’Italie, suggèrent les auteurs de l’étude.

Notamment, le peuple Bourane-Kaya a été découvert avec des outils en pierre de style gravettien que l’on voit couramment 7 000 ans plus tard et à environ 3 000 kilomètres du site. Les chercheurs suggèrent qu’une fois le climat réchauffé il y a environ 38 000 à 35 000 ans, les gens se sont dispersés hors de Crimée et d’autres refuges du sud, emportant leur culture avec eux alors qu’ils peuplaient l’Europe centrale et orientale.

« Notre étude ajoute une pièce fondamentale au puzzle du peuplement de l’Europe par des humains anatomiquement modernes », a déclaré Geigl à Drumpe dans un e-mail. Les résultats génétiques soutiennent une hypothèse des archéologues ukrainiens, à savoir que « les individus de Bourane Kaya III étaient les ancêtres des Européens occidentaux qui ont produit la culture gravettienne », a déclaré Geigl.

Mais relier deux génomes à une culture répandue et durable n’est pas nécessairement simple. Les génomes partiels de Bourane-Kaya confirment à bien des égards ce que nous savons déjà, car « il semble que les ancêtres de Bourane-Kaya III soient venus d’Europe et que leurs descendants soient restés en Europe ». Mica Glantzun professeur d’anthropologie de l’Université d’État du Colorado qui n’a pas été impliqué dans la recherche, a déclaré à Drumpe dans un e-mail.

Glantz a cependant mis en garde contre l’appariement des génomes aux traditions d’outils, car la répartition géographique et temporelle des outils « est profonde et large, et un génome représente un lieu et une époque uniques ». Au contraire, dit-elle, les traditions d’outils sont mieux comprises comme étant partagées par de multiples populations génétiques contribuant à leur développement.

Fragment de crâne d’un individu ayant vécu il y a 37 000 ans à Bouran-Kaya III en Crimée.

Même si le lien gravettien avec ces individus anciens ne tient pas dans les études futures, les résultats génomiques produits par Geigl et son équipe témoignent d’une découverte intéressante, à savoir que l’éruption phlégréenne n’a pas provoqué l’extinction complète de l’espèce. Un homme sage et Néandertaliens en Europe du Sud.

« Nos résultats montrent qu’il doit y avoir des survivants de cette crise climatique qui se sont accouplés avec les nouveaux arrivants arrivés en Europe de l’Est il y a environ 38 000 ans », a déclaré Geigl. « Par conséquent, il n’y a pas eu de renouvellement complet de la population. »

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