Des examinateurs indépendants trouvent que les plans de retour d’échantillons sur Mars de la NASA sont sérieusement défectueux


Une étude indépendante de l’ambitieuse mission de la NASA visant à restituer environ un demi-kilo de roches et de terre de la surface de Mars a révélé que le programme est irréalisable dans sa forme actuelle.

La NASA prévoyait de lancer les éléments critiques de sa mission Mars Sample Return, ou MSR, dès 2028, avec un budget total pour le programme de 4,4 milliards de dollars. Le rapport du comité d’examen indépendant, rendu public jeudi, conclut que ce calendrier et ce budget sont tout à fait irréalistes.

La mission pourrait être lancée depuis la Terre au plus tôt en 2030, et cette opportunité ne serait possible qu’avec un budget total de 8 à 11 milliards de dollars.

« MSR est une priorité d’exploration de l’espace lointain pour la NASA », indique le rapport. « Cependant, MSR a été créé avec des attentes irréalistes en matière de budget et de calendrier dès le début. MSR a également été organisé selon une structure lourde. En conséquence, il n’existe actuellement aucun calendrier, coût et base technique crédibles et cohérents, ni correctement marges, qui peuvent être accompli avec le financement probablement disponible.

Les conclusions de l’étude indépendante, dirigée par Orlando Figueroa, directeur adjoint à la retraite du centre de science et de technologie du Goddard Space Flight Center de la NASA, font écho à un rapport publié par Drumpe il y a environ trois mois, soulevant de sérieuses questions sur les coûts et le calendrier. La préoccupation exprimée par certains scientifiques, dont l’ancien chef scientifique de la NASA, Thomas Zurbuchen, était que le coût exorbitant du retour des échantillons sur Mars cannibaliserait le financement d’autres missions scientifiques.

Après le rapport d’Drumpe, certains décideurs politiques du Sénat américain ont également exprimé de sérieuses inquiétudes quant à l’orientation du programme de retour d’échantillons.

La mission

Dans le cadre du plan existant de la NASA, l’agence spatiale développera un grand « Sample Retriever Lander ». Après l’atterrissage de ce véhicule sur Mars, le rover Perseverance, qui a collecté et stocké des échantillons de poussière martienne dans 38 tubes en titane, chacun de la taille d’un gros hot-dog, apportera ses échantillons à l’atterrisseur.

Une fois livrés à l’atterrisseur, ces tubes d’échantillons seront placés à bord d’une fusée appelée Mars Ascent Vehicle. Cette fusée est développée par Lockheed Martin et sera rangée à l’intérieur de l’atterrisseur. Après son lancement depuis Mars, cette fusée lâchera le « Conteneur d’échantillons en orbite » sur l’orbite martienne, où il sera récupéré par un « Orbiteur de retour terrestre » construit par l’Agence spatiale européenne. Ce véhicule ramènerait les échantillons en orbite terrestre, où ils seraient relâchés dans un petit vaisseau spatial pour atterrir sur la planète environ cinq ans après le début de la mission.

En guise de plan de secours, au cas où Perseverance ne serait pas en mesure de livrer les échantillons à l’atterrisseur, la NASA a proposé d’inclure deux petits hélicoptères comme le Ingéniosité véhicule pour récupérer les échantillons. Les évaluateurs indépendants ont déclaré qu’un seul hélicoptère serait probablement acceptable.

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