Les mères orques après la ménopause protègent leurs fils des blessures causées par d’autres orques


Les orques femelles vivent jusqu’à quatre-vingt-dix ans dans la nature, et la plupart vivent en moyenne vingt-deux ans après la ménopause. Les scientifiques se demandent depuis longtemps pourquoi les humains et certaines espèces de baleines passent une partie importante de leur vie à ne pas se reproduire. Des études antérieures montrent que, même après avoir eu leur dernier petit, les mères orques prennent soin de leur famille en partageant les poissons qu’elles attrapent. Or, dans une étude publiée le 20 juillet dans la revue Biologie actuelleles chercheurs notent que ces mères peuvent également apporter un soutien social à leurs fils en les protégeant des blessures causées par d’autres orques.

« La motivation de ce projet était vraiment d’essayer de comprendre comment ces femelles post-reproductrices aident leur progéniture », explique le premier auteur Charli Grimes, scientifique en comportement animal à l’Université d’Exeter. « Nos résultats mettent en évidence une nouvelle voie par laquelle la ménopause est adaptative chez les épaulards. »

L’équipe de recherche a étudié les orques résidentes du sud, un groupe d’orques qui vit au large de la côte nord-ouest du Pacifique. Ces épaulards vivent dans des unités sociales matriarcales composées d’une mère, de sa progéniture et de la progéniture de ses filles. Bien que les orques mâles se reproduisent avec les baleines d’autres groupes, les mâles et les femelles restent dans leur unité de naissance, avec leur mère, pour la vie.

En utilisant les données du recensement photographique annuel de la population d’orques du Center for Whale Research, les chercheurs ont recherché des preuves de cicatrices sur la peau de chaque baleine cataloguée. Les épaulards n’ont pas d’autres prédateurs naturels que les humains, donc une marque de dent capable de percer la peau d’une orque a très probablement été infligée par une autre orque.

L’étude a révélé que, si la mère d’un homme donné était toujours en vie et ne se reproduisait plus, cet homme aurait moins de marques de dents que ses pairs sans mère ou ses pairs avec une mère qui se reproduisait encore.

« C’était frappant de voir à quel point le soutien social était dirigé », déclare l’auteur principal Darren Croft, chercheur en comportement animal à l’Université d’Exeter. « Si vous avez une mère post-reproductrice qui n’est pas votre mère au sein du groupe social, il n’y a aucun avantage. Ce n’est pas que ces femmes jouent un rôle de police général. Ces mères post-reproductrices ciblent le soutien qu’elles apportent à leurs fils. »

Les chercheurs ne peuvent toujours pas dire avec certitude quels types de conflits sociaux entraînent des marques de dents ou comment les femmes plus âgées protègent leurs fils contre elles. Ils notent que les femmes post-ménopausées ont la plus faible incidence de marques de dents de toute l’unité sociale, ce qui suggère qu’elles n’interviennent pas physiquement dans un conflit. Si les femelles orques plus âgées jouent un rôle similaire à celui des femmes plus âgées dans les sociétés humaines, elles pourraient agir en tant que médiatrices, empêchant les conflits de se produire en premier lieu. Pour approfondir cette question, les chercheurs prévoient de mener une étude supplémentaire en utilisant des images de drones pour observer le comportement des baleines d’en haut.

« Il est possible qu’avec l’âge viennent des connaissances sociales avancées. Au fil du temps, ils pourraient avoir une meilleure compréhension des autres groupes sociaux », explique Grimes. « Compte tenu de ces associations étroites mère-fils, il se pourrait également qu’elle soit présente dans une situation de conflit afin qu’elle puisse signaler à ses fils d’éviter les comportements à risque auxquels ils pourraient participer. »

« Nous avons des hypothèses, mais nous devons les tester en voyant ce qui se passe sous l’eau lorsque ces différents groupes interagissent », explique Croft. « Nous avons tellement appris de cette population, mais nous avons encore tant à apprendre d’elle. »

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