Un panache de volcan tongan a produit les taux de foudre les plus intenses jamais détectés


De nouvelles recherches publiées dans la revue Lettres de recherche géophysique ont montré que le panache émis par l’éruption du volcan Hunga en 2022 a créé les taux d’éclairs les plus élevés jamais enregistrés sur Terre, plus que n’importe quelle tempête jamais documentée.

« L’éruption du volcan Hunga a été la plus grande explosion volcanique depuis Krakatau en 1883 », a déclaré Sonja Behnke, du groupe des sciences électromagnétiques et des applications spatiales cognitives du Laboratoire national de Los Alamos et auteur de l’article.

De puissantes éruptions volcaniques produisent des panaches de cendres qui peuvent créer leurs propres systèmes météorologiques, fournissant les conditions pour la foudre à des altitudes plus élevées que celles normalement observées. Lorsque le volcan sous-marin des Tonga est entré en éruption, il a créé un panache qui est allé plus de 25 milles plus haut que les orages typiques. La foudre a été observée à des altitudes stratosphériques (12 à 18 miles), où la pression atmosphérique est trop faible pour supporter des éclairs de type orage. Ce panache volcanique à montée rapide peut avoir créé des pressions localement plus élevées pour soutenir l’environnement nécessaire à la foudre.

Après avoir atteint sa hauteur maximale, le panache s’est étendu vers l’extérieur sous la forme d’un nuage parapluie, créant des ondulations circulaires rapides appelées ondes de gravité, semblables à une pierre tombée dans un étang. Des anneaux de foudre en forme de beignet se sont agrandis avec le nuage parapluie et mesuraient jusqu’à 174 milles de diamètre. Des « trous de foudre » similaires ont été observés dans les orages, mais jamais à une si grande échelle.

La foudre a été détectée par des capteurs optiques spatiaux et des réseaux mondiaux d’antennes radio au sol à des milliers de kilomètres.

L’équipe de recherche, dirigée par l’US Geological Survey Cascades Volcano Observatory, a découvert que l’éruption a produit 2 615 éclairs par minute à son intensité maximale, qui a duré près de cinq minutes. Ce taux de foudre maximal est nettement supérieur au deuxième événement de foudre le plus intense jamais détecté – 993 éclairs par minute – lors d’un orage sur le sud des États-Unis en 1999.

La détection à distance de la foudre a aidé à créer une chronologie détaillée de cette éruption historique et a démontré la valeur de l’utilisation de la foudre volcanique pour surveiller l’activité volcanique.

« Des observations de foudre telles que celles-ci révèlent des détails sur l’évolution d’une éruption au fil du temps, ce qui est particulièrement précieux lorsque la couverture nuageuse obscurcit les observations satellites d’un panache », a déclaré Behnke.

Le travail a été soutenu par le US Geological Survey Volcano Hazards Program, le programme de recherche et développement dirigé par le laboratoire du Laboratoire national de Los Alamos et un prix du programme NASA ROSES-2019 « Earth Science Research from Operational Geostationary Satellite Systems ».

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