Les pannes de courant prolongées, souvent causées par des événements météorologiques, frappent certaines parties des États-Unis plus durement que d’autres


Joan Casey a vécu de fréquentes coupures de courant pendant la saison des feux de forêt lorsqu’elle vivait dans le nord de la Californie. En attendant le retour du courant, elle s’est demandée comment les pannes de plusieurs jours affectaient la santé d’une communauté.

« Pour moi, c’était un inconvénient, mais pour certaines personnes, cela pouvait mettre la vie en danger », a déclaré Casey, maintenant professeur adjoint au Département des sciences de la santé environnementale et professionnelle de l’Université de Washington. « Si vous aviez un oncle qui avait une pompe cardiaque électrique, en gros, son cœur ne fonctionnerait pas sans électricité. Vous pourriez utiliser une batterie de secours pendant huit heures, mais après cela, si vous n’avez pas accès à l’électricité, vous avez aller aux urgences. C’est une situation vraiment dangereuse.

Des années plus tard, Casey a des réponses. Une étude publiée le 29 avril dans la revue Communication Nature a analysé trois ans de pannes de courant aux États-Unis, constatant que les Américains qui subissent déjà le poids du changement climatique et des inégalités en matière de santé sont regroupés dans quatre régions – la Louisiane, l’Arkansas, le centre de l’Alabama et le nord du Michigan – et qu’ils sont les plus à risque d’impact par une longue panne d’électricité.

Les résultats pourraient aider à façonner l’avenir des infrastructures énergétiques locales, d’autant plus que le changement climatique s’intensifie et que le réseau électrique américain continue de vieillir. La loi sur la réduction de l’inflation de l’année dernière prévoyait des milliards de dollars pour réorganiser les systèmes énergétiques, et Casey espère que les agences fédérales consulteront les résultats récemment publiés pour cibler les mises à niveau énergétiques.

L’étude est la première analyse au niveau du comté des pannes de courant, que le gouvernement fédéral ne rapporte qu’au niveau de l’État. Cela pose un problème aux chercheurs : une panne signalée par le gouvernement fédéral dans l’État de Washington pourrait se produire à Seattle, Spokane ou quelque part entre les deux, ce qui rend difficile de comprendre précisément quelle population est touchée.

Casey et son équipe ont découvert qu’entre 2018 et 2020, plus de 231 000 pannes de courant de plus d’une heure se sont produites dans tout le pays. Parmi ceux-ci, 17 484 ont duré au moins huit heures – une durée largement considérée comme médicalement pertinente.

La plupart des comtés qui ont connu une panne d’électricité ont connu au moins un événement d’une durée de plus de huit heures. Ces comtés étaient les plus concentrés dans le sud, le nord-est et les Appalaches.

Ensuite, les chercheurs ont examiné comment les pannes de courant se chevauchaient avec les phénomènes météorologiques violents. Ils voulaient savoir quels événements météorologiques sont les plus susceptibles de provoquer une panne et quelles parties des États-Unis sont le plus souvent touchées par une tempête provoquant une panne de courant.

Ils ont constaté que de fortes précipitations dans une zone donnée rendent une panne de courant cinq fois plus probable. Les cyclones tropicaux, des tempêtes avec des vents violents qui prennent naissance au-dessus des océans tropicaux, rendent une panne de courant 14 fois plus probable. Et un cyclone tropical avec de fortes précipitations par une chaude journée – comme les ouragans qui frappent chaque automne la côte du Golfe ? Ils rendent les pannes de courant 52 fois plus probables.

« Nous examinons les bulletins météorologiques et décidons d’apporter ou non un parapluie ou de rester à la maison », a déclaré Casey. « Mais penser à se préparer à une panne lorsque l’un de ces événements se déroule est un nouvel élément à prendre en compte. »

Viennent ensuite les questions d’équité. En intégrant une combinaison de facteurs socio-économiques et médicaux, l’équipe de Casey a identifié les communautés qui seraient probablement particulièrement vulnérables lors d’une longue panne de courant. À l’aide de ces données, les chercheurs ont pu identifier les communautés qui connaissaient à la fois une grande vulnérabilité sociale et des pannes de courant fréquentes.

Une carte de ces comtés montre un groupe lumineux en Louisiane et en Arkansas, avec plus de groupes dans le centre de l’Alabama et le nord du Michigan. Dans ces endroits en particulier, le changement inévitable de l’infrastructure énergétique du pays offre la meilleure opportunité d’améliorer la santé publique.

« Chaque fois que nous pouvons identifier un autre facteur sur lequel nous pouvons intervenir pour nous rapprocher de l’équité en santé, c’est excitant », a déclaré Casey. « Je pense que nous allons assister à d’énormes changements, en particulier dans la configuration de nos systèmes énergétiques, au cours des deux prochaines décennies. C’est cette énorme opportunité d’intégrer l’équité dans chaque conversation et de parler de ce que nous allons faire pour faire en sorte que deux décennies à partir de maintenant soient différentes de là où nous sommes. »

Cette étude a commencé alors que Casey était professeur à la Mailman School of Public Health de l’Université de Columbia. Les autres auteurs sont Vivian Do (première auteure), Heather McBrien, Nina Flores, Alexander Northrop et Jeffrey Schlegelmilch de l’Université de Columbia et Mathew Kiang de l’Université de Stanford. La recherche a été financée par l’Institut national sur le vieillissement et l’Institut national des sciences de la santé environnementale.

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