D’étranges signaux radio détectés depuis une planète semblable à la Terre pourraient être un champ magnétique nécessaire à la vie


Sur Terre, nous tenons souvent pour acquis le champ magnétique de notre planète. Il protège les créatures vivantes des rayons du soleil, attire les aiguilles de la boussole vers le nord et crée même de magnifiques aurores. D’autres mondes de notre système solaire ont aussi des champs magnétiques – mais qu’en est-il des planètes semblables à la Terre autour d’autres étoiles ? De nouvelles recherches ont peut-être révélé une piste prometteuse.

Des observations récentes des radiotélescopes Very Large Array (VLA) au Nouveau-Mexique ont révélé des preuves d’un champ magnétique sur l’exoplanète rocheuse YZ Ceti b, qui orbite autour d’une étoile à environ 12 années-lumière de la Terre. Il s’agit de la première détection possible d’un champ magnétique sur une planète au-delà de notre système solaire, selon une étude publiée le 3 avril dans la revue Astronomie naturelle (s’ouvre dans un nouvel onglet).

« Cette recherche montre non seulement que cette exoplanète rocheuse particulière a probablement un champ magnétique, mais fournit une méthode prometteuse pour en trouver plus », auteur de l’étude Joe poisson (s’ouvre dans un nouvel onglet)directeur de l’Observatoire national de radioastronomie (NRAO), a déclaré dans un déclaration (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Champs magnétiques sont particulièrement intéressants pour les astronomes car ils jouent un rôle important dans la fabrication d’une planète habitable. Sans champ magnétique, les particules énergétiques d’une étoile peuvent éroder l’atmosphère d’une planèteéliminant la couverture de gaz qui peut soutenir la vie.

« La recherche de mondes potentiellement habitables ou porteurs de vie dans d’autres systèmes solaires dépend en partie de la capacité à déterminer si les exoplanètes rocheuses semblables à la Terre ont réellement des champs magnétiques », a déclaré Pesce.

Le Very Large Array du Nouveau-Mexique recherche des signes de vie extraterrestre à travers le cosmos.

YZ Ceti b, cependant, n’est pas une planète habitable. Pour détecter les ondes radio du champ magnétique d’une petite exoplanète lointaine, les astronomes ont dû se tourner vers un exemple particulièrement extrême. YZ Ceti b est assez proche de son étoile – bien trop proche pour être une température agréable pour la vie – et il orbite également à un rythme tel qu’une de ses années ne dure que deux jours terrestres.

C’est si proche que la planète « laboure » à travers la matière qui se détache de l’étoile, selon les chercheurs. Le champ magnétique de la planète pousse chargé électriquement plasma vers l’étoile, qui interagit alors avec le champ magnétique de l’étoile, émettant des éclairs lumineux d’énergie.

Essentiellement, les ondes radio observées par l’équipe étaient une aurore sur l’étoile, probablement créée par les interactions avec la planète, a déclaré l’équipe.

« Il devrait aussi y avoir une aurore sur la planète si elle a sa propre atmosphère », Sébastien Pineda (s’ouvre dans un nouvel onglet)astronome de l’Université du Colorado à Boulder et co-auteur de la nouvelle recherche, a déclaré dans le communiqué.

« Cela nous donne de nouvelles informations sur l’environnement autour des étoiles », a ajouté Pineda. « Cette idée est ce que nous appelons la » météo spatiale extrasolaire « . »

Cependant, l’équipe n’est pas certaine à 100 % si les aurores stellaires sont entièrement causées par YZ Ceti b. D’autres observations sont nécessaires pour confirmer que cela est en fait dû au champ magnétique d’une planète rocheuse, et pas seulement à une caractéristique de l’étoile elle-même. Cependant, l’équipe reste optimiste sur le fait que ces découvertes pourraient conduire à de futures percées dans la recherche de planètes extraterrestres habitables.

Co-auteur de l’étude Jackie Villadsen (s’ouvre dans un nouvel onglet), un astronome de l’Université Bucknell de Lewisburg, en Pennsylvanie, a déclaré dans le communiqué que cela « pourrait vraiment être » la première détection d’un champ magnétique sur une exoplanète rocheuse. « Mais je pense qu’il faudra beaucoup de travail de suivi avant qu’une confirmation très forte des ondes radio causées par une planète ne sorte », a-t-elle ajouté.

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