Audra McDonald impressionne dans un spectacle doux


En fin de compte, apprécier « Ohio State Murders », qui a débuté jeudi à Broadway, vous fait d’abord oublier le titre grandiloquent. Le drame de 1992 de la dramaturge Adrienne Kennedy, vous les accros de Netflix, ne partage pas l’ADN de « Mindhunter » ou « Dahmer ».

Au contraire, le renouveau prévenant du réalisateur Kenny Leon explore le climat raciste d’une université du Midwest dans les années 1950 et les monstres que de tels préjugés peuvent déclencher même dans un lieu supposé d’enseignement supérieur.

Revue de théâtre

1h15, sans entracte. Au James Earl Jones Theatre, 138 W. 48 St.

Cela ne veut pas dire que la pièce de Kennedy, qui fait ses débuts bien trop tardifs à Broadway à 91 ans, est un frein. C’est une étude de personnage absorbante, observatrice et admirablement particulière avec des parallèles cinglants avec aujourd’hui. Ce que le drame en un acte manque de peu, c’est d’être charnu.

Avec des histoires nominalement sur les meurtres et qui les a commis – comme, disons, «Mort sur le Nil» – le public est conditionné à s’attendre à une construction captivante d’une révélation explosive. Bien que nous apprenions tôt les décès et qu’il y ait des chocs horribles en cours de route, ce n’est tout simplement pas la pièce que Kennedy a écrite.

Mais elle a conçu un formidable défi d’acteur sous la forme de Suzanne – une écrivaine de renom qui affronte enfin son passé tragique – qui est jouée dans un bras de fer captivant par Audra McDonald.

Suzanne (Audra McDonald) révèle la plus grande tragédie de sa vie dans « Ohio State Murders » à Broadway.
Photo de Richard Termine

Suzanne est méthodique et agréable, et a construit au fil des décennies un mur contre l’énorme douleur qu’elle a vécue. Elle commence par s’adresser à une foule pour expliquer, une fois pour toutes, l’imagerie violente qui imprègne son travail. « Têtes ensanglantées, membres coupés, père mort, nazis morts, Jésus mourant », dit-elle, pour n’en nommer que quelques-uns. Suzanne a été, nous dit-on, inspirée par ses luttes à l’Ohio State University.

C’était une jeune étudiante noire qui, à cause de sa couleur de peau, n’était pas autorisée à poursuivre la majeure de ses rêves – l’anglais. Mais elle parvient à s’inscrire à quelques cours et est particulièrement captivée par un cours dispensé par le professeur Hampshire (Bryce Pinkham), qui est surpris par ses capacités supérieures de rédaction d’essais.

Regardez le visage de McDonald’s alors que Suzanne, ravie, écoute Hampshire lire à haute voix « Tess of the d’Urbervilles ». Sa seule échappatoire est la littérature et ses yeux se tournent vers la prose de Hardy. Nous découvrons qu’il y a des couches plus complexes dans son effusion d’émotions au fil du spectacle, mais c’est magnifique sur le moment. Ce seront quelques-uns de ses derniers jours heureux.

Suzanne s’emmêle alors avec le Hampshire, et ainsi commence l’éclatement de sa vie.

Le professeur Hampshire (Bryce Pinkham) enseigne le cours d'anglais de Suzanne (Audra McDonald).
Le professeur Hampshire (Bryce Pinkham) enseigne le cours d’anglais de Suzanne (McDonald).
Photo de Richard Termine

McDonald est une actrice qui rayonne d’optimisme et sourit souvent. Et cette positivité rend ses personnages angoissés, comme Suzanne, absolument fascinants à voir. Du début à la fin, une bataille captivante fait rage au sein de l’université. Suzanne est désespérée de ne pas montrer ses cartes, dans un premier temps, car cela signifie que le monde oppressif aura gagné. Même après qu’un terrible événement lui soit arrivé, elle refuse de quitter Columbus. Elle est pleine de détermination stoïque.

McDonald trouve intelligemment des moments contraires pour que sa façade professorale prudente se fissure et chacun affecte. Lorsque son visage brillant devient soudainement blessé, froid, en colère ou sans vie, il a un gros coup de poing sans paroles.

La part du lion de la série est la sienne, mais Pinkham, qui est surtout connu pour ses rôles dans des comédies musicales, a une scène saisissante. Au cours d’une autre conférence à la fin de la pièce, alors que Suzanne regarde avec une expression faciale polaire opposée cette fois, ses yeux sont si rouges et tendus qu’il semble qu’il n’a pas dormi depuis des jours. C’est simple mais effrayant.

Le set de Beowulf Boritt fait référence à un ravin que Suzanne ne pourra jamais oublier.
Le set de Beowulf Boritt fait référence à un ravin que Suzanne ne pourra jamais oublier.
Photo de Richard Termine

Le drame est accentué par le décor d’opéra limite de Beowulf Boritt, avec une face rocheuse fendue à l’arrière destinée à évoquer un ravin très important aux côtés d’étagères de travers qui couvrent la scène. Dans l’espace entre les rochers, la neige pleut pendant presque toute la pièce et nous met mal à l’aise.

Moins réussie est la conception sonore de Justin Ellington qui, bien que issue des souvenirs non linéaires de Suzanne, est parfois si distrayante et contrastée avec les lignes de dialogue des personnages que le public écoute les deux.

Monsieur Fitzgerald, Lizan Mitchell et Abigail Stephenson jouent tous habilement de petits rôles, mais c’est vraiment Ohio State Audra.

La pièce de Kennedy n’est pas du genre à aimer ou même à être bouleversée. Pourtant, son drame nous donne un frisson, quelques questions à méditer et une performance de premier plan qui est un wow.

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