Un autre virus de singe pourrait être sur le point de se propager aux humains, selon une étude


Une famille obscure de virus, déjà endémique chez les primates africains sauvages et connue pour provoquer des symptômes mortels de type Ebola chez certains singes, est « sur le point de se propager » aux humains, selon une nouvelle recherche de l’Université du Colorado à Boulder publiée en ligne le 30 septembre dans la revue Cellule.

Bien que ces artérivirus soient déjà considérés comme une menace critique pour les singes macaques, aucune infection humaine n’a été signalée à ce jour. Et on ne sait pas quel impact le virus aurait sur les gens s’il sautait d’espèce.

Mais les auteurs, évoquant des parallèles avec le VIH (dont le précurseur est né chez les singes africains), appellent néanmoins à la vigilance : en surveillant les artérivirus maintenant, tant chez les animaux que chez les humains, la communauté mondiale de la santé pourrait potentiellement éviter une autre pandémie, ont-ils déclaré.

« Ce virus animal a découvert comment accéder aux cellules humaines, se multiplier et échapper à certains des mécanismes immunitaires importants que nous attendons pour nous protéger d’un virus animal. C’est assez rare », a déclaré l’auteur principal Sara Sawyer, professeur. de biologie moléculaire, cellulaire et du développement à CU Boulder. « Nous devrions y prêter attention. »

Il existe des milliers de virus uniques circulant parmi les animaux du monde entier, la plupart d’entre eux ne provoquant aucun symptôme. Au cours des dernières décennies, un nombre croissant de personnes sont passées aux humains, faisant des ravages sur les systèmes immunitaires naïfs sans expérience pour les combattre : cela inclut le syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS) en 2012, le coronavirus du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS-CoV) en 2003, et SARS-CoV-2 (le virus qui cause le COVID-19) en 2020.

Pendant 15 ans, le laboratoire de Sawyer a utilisé des techniques de laboratoire et des échantillons de tissus d’animaux sauvages du monde entier pour explorer les virus animaux susceptibles de se propager aux humains.

Pour la dernière étude, elle et le premier auteur Cody Warren, alors boursier postdoctoral à l’Institut BioFrontiers de CU, se sont concentrés sur les artérivirus, qui sont courants chez les porcs et les chevaux mais sous-étudiés chez les primates non humains. Ils se sont spécifiquement penchés sur le virus de la fièvre hémorragique simienne (SHFV), qui provoque une maladie mortelle similaire à la maladie à virus Ebola et a provoqué des épidémies mortelles dans des colonies de macaques en captivité depuis les années 1960.

L’étude démontre qu’une molécule, ou récepteur, appelée CD163, joue un rôle clé dans la biologie des artérivirus simiens, permettant au virus d’envahir et de provoquer l’infection des cellules cibles. Grâce à une série d’expériences en laboratoire, les chercheurs ont découvert, à leur grande surprise, que le virus était également remarquablement apte à se verrouiller sur la version humaine du CD163, à pénétrer à l’intérieur des cellules humaines et à se copier rapidement.

Comme le virus de l’immunodéficience humaine (VIH) et son précurseur, le virus de l’immunodéficience simienne (VIS), les artérivirus simiens semblent également attaquer les cellules immunitaires, désactivant les mécanismes de défense clés et s’installant dans l’organisme à long terme.

« Les similitudes sont profondes entre ce virus et les virus simiens qui ont provoqué la pandémie de VIH », a déclaré Warren, aujourd’hui professeur adjoint au Collège de médecine vétérinaire de l’Ohio State University.

Les auteurs soulignent qu’une autre pandémie n’est pas imminente et que le public n’a pas à s’alarmer.

Mais ils suggèrent que la communauté mondiale de la santé accorde la priorité à une étude plus approfondie des artérivirus simiens, développe des tests d’anticorps sanguins pour eux et envisage la surveillance des populations humaines en contact étroit avec des porteurs d’animaux.

Un large éventail de singes africains porte déjà des charges virales élevées de divers artérivirus, souvent sans symptômes, et certaines espèces interagissent fréquemment avec les humains et sont connues pour mordre et griffer les gens.

« Ce n’est pas parce que nous n’avons pas encore diagnostiqué d’infection à artérivirus humain qu’aucun humain n’a été exposé. Nous n’avons pas cherché », a déclaré Warren.

Warren et Sawyer notent que dans les années 1970, personne non plus n’avait entendu parler du VIH.

Les chercheurs savent maintenant que le VIH provient probablement de SIV infectant des primates non humains en Afrique, passant probablement aux humains au début des années 1900.

Lorsqu’il a commencé à tuer de jeunes hommes dans les années 1980 aux États-Unis, aucun test sérologique n’existait et aucun traitement n’était en préparation.

Sawyer a déclaré qu’il n’y avait aucune garantie que ces artérivirus simiens passeraient aux humains. Mais une chose est sûre : davantage de virus se propageront aux humains et ils provoqueront des maladies.

« COVID n’est que le dernier d’une longue série d’événements de débordement des animaux aux humains, dont certains ont éclaté en catastrophes mondiales », a déclaré Sawyer. « Notre espoir est qu’en sensibilisant aux virus que nous devrions surveiller, nous pourrons prendre de l’avance afin que si des infections humaines commencent à se produire, nous y soyons rapidement. »

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