PG&E blâmé pour un incendie de forêt massif dans le nord de la Californie


SACRAMENTO, Californie – Les lignes électriques Pacific Gas & Electric ont déclenché le Dixie Fire de l’été dernier dans le nord de la Californie qui a balayé cinq comtés et brûlé plus de 1 300 maisons et autres bâtiments, ont déclaré mardi des responsables des pompiers de l’État.

L’incendie a été causé par un arbre qui a heurté des lignes de distribution électrique à l’ouest d’un barrage dans la Sierra Nevada, où l’incendie a commencé le 13 juillet, selon des enquêteurs du département californien des forêts et de la protection contre les incendies.

Cal Fire a déclaré que son rapport d’enquête avait été envoyé au bureau du procureur du comté de Butte, qui déterminera si des accusations criminelles doivent être déposées.

La découverte n’était pas une surprise. PG&E avait déjà indiqué que son équipement avait peut-être été impliqué dans l’incendie de Dixie, qui a brûlé près d’un million d’acres (3 900 kilomètres carrés) dans les comtés de Butte, Plumas, Lassen, Shasta et Tehama.

C’était le deuxième plus grand incendie de l’histoire de l’État.

« Cet arbre était l’un des plus de 8 millions d’arbres à distance de grève des lignes PG&E », a déclaré PG&E dans un communiqué. « Indépendamment de la conclusion d’aujourd’hui, nous continuerons d’être tenaces dans nos efforts pour arrêter les incendies de notre équipement et nous assurer que tout le monde et tout est toujours en sécurité. »

La société a déclaré qu’elle s’était engagée à enterrer 16 100 kilomètres de lignes électriques et à prendre d’autres mesures pour aider à prévenir les incendies de forêt.

Ceux-ci ont inclus la coupure de l’électricité à des milliers – et dans un cas, à des millions – de clients pendant les périodes de temps chaud et sec couplées à des vents violents qui peuvent abattre des arbres ou projeter des branches dans les lignes électriques.

Cette photo aérienne fournie par le Service forestier des États-Unis Lassen National Forest montre les opérations d'attaque aérienne de l'équipe 1 du Grand Bassin sur le Dixie Fire sur la crête de Horton dans le comté de Plumas, en Californie.
Cette photo aérienne fournie par le Service forestier des États-Unis Lassen National Forest montre les opérations d’attaque aérienne de l’équipe 1 du Grand Bassin sur le Dixie Fire sur la crête de Horton dans le comté de Plumas, en Californie.
PA

Une sécheresse historique et les récentes vagues de chaleur liées au changement climatique ont rendu les incendies de forêt plus féroces et plus difficiles à combattre dans l’Ouest américain.

L’équipement PG&E a été blâmé pour plusieurs des incendies de forêt les plus importants et les plus meurtriers de Californie ces dernières années.

En septembre dernier, PG&E a été accusé d’homicide involontaire et d’autres crimes parce que son équipement a déclenché l’incendie de Zogg en septembre 2020 qui a tué quatre personnes et incendié environ 200 maisons à l’ouest de Redding. Les enquêteurs ont blâmé un pin qui est tombé sur une ligne de distribution de PG&E. L’entreprise pourrait être condamnée à une lourde amende en cas de condamnation.

Les comtés de Shasta et de Tehama ont poursuivi le service public pour négligence, affirmant que PG&E n’avait pas réussi à retirer l’arbre même s’il avait été marqué pour le retrait deux ans plus tôt. Le service public a déclaré que l’arbre avait ensuite été défriché pour rester.

Il s’agissait de l’une des nombreuses actions en justice contre le plus grand service public du pays, qui compte environ 16 millions de clients dans le centre et le nord de la Californie.

Le service public a plaidé coupable en 2019 à 84 chefs d’accusation d’homicide involontaire pour un incendie de 2018 allumé par son réseau électrique longtemps négligé qui a presque détruit la ville de Paradise et est devenu l’incendie de forêt américain le plus meurtrier depuis un siècle.

PG&E a également déposé une demande de mise en faillite en 2019 après cet incendie et d’autres ont été imputés à son équipement vieillissant. Le service public est sorti de la faillite en 2020 et a négocié un règlement de 13,5 milliards de dollars avec certaines victimes d’incendies de forêt.

Mais il fait toujours face à des actions civiles et pénales d’autres incendies. La société a plaidé non coupable des accusations criminelles du comté de Sonoma pour l’incendie de Kincade en 2019, qui a blessé six pompiers, étouffé le ciel local pendant deux semaines et contraint près de 200 000 résidents à quitter leur domicile.

L’automne dernier, PG&E a conclu un accord de règlement de 125 millions de dollars avec la California Public Utilities Commission au sujet de cet incendie.

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