Immigrés exploités par le métro et franchisés victimisés : procès


L’énorme chaîne de sandwicheries de Subway est devenue un foyer d’exploitation financière pour les immigrants d’outre-mer, victimisant ceux qu’elle a exploités en tant que franchisés et conduisant même certains à la ruine, selon un procès explosif.

Pendant des années, le géant de la restauration rapide a recruté des immigrants, principalement en provenance d’Asie, pour étendre une chaîne américaine qui, il y a dix ans, s’étendait sur plus de 25 000 sites à l’échelle nationale. Alors que les aspirants entrepreneurs pensaient qu’ils achetaient dans le rêve américain, certains ont plutôt été pris dans un réseau d’entreprise mal géré et truffé de corruption, selon une plainte déposée le mois dernier devant un tribunal de l’État du Nevada.

En particulier, la poursuite affirme que certains des soi-disant «agents de développement commercial» ou BDA de Subway – généralement de grands franchisés eux-mêmes qui ont également reçu le pouvoir de gestion pour superviser des centaines, voire des milliers d’emplacements sur un territoire donné – ont systématiquement licencié des franchisés involontaires. avec des règles pinçantes et des frais coûteux. Dans certains cas, des BDA malhonnêtes ont utilisé le calendrier de règles et de frais envahi par Subway pour voler les magasins d’autres franchisés, selon la poursuite. Pire encore, les BDA ont accès aux livres des franchisés, leur permettant de déterminer quels emplacements sont mûrs pour la sélection, affirme la poursuite.

Tête de Raj Mehta
Raj Mehta soutient que Subway fait pression sur les franchisés pour qu’ils ouvrent davantage de magasins.

« Subway permet à ses BDA de profiter du dos des minorités, des Indiens d’Amérique et/ou des immigrants indiens qui ont souvent investi toutes leurs économies dans leurs franchises », selon la plainte déposée le mois dernier devant le tribunal de l’État du Nevada.

Les allégations incendiaires surviennent alors que Subway s’efforce de mieux maîtriser sa chaîne de 56 ans, dont les critiques disent que le co-fondateur Fred DeLuca s’est étendu à un réseau national de fiefs régionaux dirigés par les BDA. Dans certains cas, les BDA ont utilisé des tactiques d’intimidation contre de plus petits franchisés qui ont été activement recrutés par Subway à l’étranger, selon la poursuite.

«Subway essayait de capitaliser sur le concept du rêve américain. Ils disaient aux immigrants d’autres pays de faire venir votre cousin ici pour financer votre Subway et c’est ce qui s’est passé », a déclaré Mark Shearer, un avocat basé en Ohio qui a représenté des franchisés Subway dans des affaires d’arbitrage, et qui n’est pas impliqué dans le dernier costume au Nevada.

Tête de Chirayu Patel
Un procès prétend qu’en tant qu’agent de développement commercial de Subway, Chirayu Patel a harcelé les franchisés.
LinkedIn

« Je sais que pendant un certain temps, il y avait des publicités au Moyen-Orient et en Inde où Subway ciblait spécifiquement ces personnes », a ajouté Shearer. « Subway veut des franchisés naïfs qui ne comprennent pas leurs droits. »

Selon le procès du Nevada, Subway facture en moyenne 15 000 $ de frais pour ouvrir un nouveau magasin – bien moins que McDonald’s ou Burger King, qui facturent environ 45 000 $ de frais de démarrage de franchise. Ces frais initiaux moins élevés attirent un opérateur moins sophistiqué – même lorsqu’il s’agit de compétences simples en anglais et en mathématiques, selon la combinaison. Environ 50 pour cent des emplacements de Subway appartiennent à des minorités, contre 30 pour cent des franchises dans l’ensemble, selon les chiffres de l’International Franchise Association cités par la poursuite.

Interrogée sur le procès du Nevada, une porte-parole de Subway a déclaré dans une déclaration écrite que la société « est fière de son réseau de franchisés diversifié, dont beaucoup sont des propriétaires de petites entreprises ou de minorités ». Elle a ajouté que « la stratégie de recrutement actuelle de l’entreprise se concentre sur les franchisés expérimentés dotés d’un sens aigu des affaires » et que les candidats « peuvent être tenus de passer un test standardisé ».

« Notre coût d’entrée plus bas fait de nous une opportunité d’investissement attrayante et nous travaillons ensuite main dans la main avec nos franchisés dédiés pour leur fournir les outils et le soutien nécessaires pour développer leur entreprise et assurer un succès à long terme », a déclaré la société. Mais pour certains BDA puissants, selon le procès du Nevada déposé par l’ancien franchisé Raj Mehta, la stratégie consistait à recruter des franchisés prêts à payer les frais et à payer la facture pour ouvrir un nombre toujours plus grand d’emplacements Subway – que ce soit dans leur meilleur intérêt ou non.

Subway « a alimenté son expansion en ‘encourageant’ ses franchisés immigrants à ouvrir des magasins dans des blocs d’emplacements existants sous la menace subtile que s’ils ne le faisaient pas, Subway recruterait un autre franchisé pour ouvrir un magasin concurrent dans le voisinage immédiat », selon au costume.

Subway compte maintenant environ 22 000 restaurants américains, tous détenus par des franchisés, et éclipsant les 14 000 restaurants de McDonald’s et les 15 200 restaurants de Starbucks pour le titre de plus grande chaîne de restauration rapide américaine. Néanmoins, le nombre d’emplacements de Subway a diminué de plus de 10 % au cours de la dernière décennie, car ouvrir un restaurant à proximité d’un point de vente existant peut cannibaliser ses ventes.

Signe de métro
Cinquante pour cent des Subways ont une propriété minoritaire, selon les chiffres de l’International Franchise Association cités par la poursuite.
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L’histoire de bon nombre de ces fermetures a été brutale, selon les critiques et les multiples poursuites intentées contre Subway. Pendant des années, la chaîne a utilisé un livre de règles d’environ 350 pages pour évaluer les franchisés, chacun contenant au moins 10 points de conformité – créant plus de 3 000 façons pour un magasin d’enfreindre les règles, selon la poursuite du Nevada.

Des exemples d’infractions mineures incluent des fenêtres tachées et des concombres mal tranchés, selon le procès de Mehta – et les conséquences pourraient être désastreuses. Un franchisé non conforme par un BDA peut être contraint de payer un taux de redevance plus élevé à Subway – jusqu’à 10,5% des ventes brutes, contre 8%, selon la poursuite.

Il s’agissait du prétendu manuel de jeu utilisé par Chirayu Patel, l’ancien BDA de Mehta, pour engager d’autres Indiens d’Amérique pour gérer des restaurants sur son territoire – avant qu’il n’utilise des « tueurs à gages » pour écrire de nouveaux franchisés pour des violations présumées du livre des règles de Subway, selon le procès. . De même, les accords de franchise proposés par Patel et Subway obligent également les nouveaux propriétaires de restaurants à acheter leurs ingrédients de sandwich à des fournisseurs présélectionnés à des prix fixes – même s’ils pouvaient trouver de meilleures offres ailleurs, affirme la poursuite.

Menant les franchisés au bord de la faillite avec ses honoraires et ses mesures de répression, Patel – qui possédait sa propre écurie de restaurants Subway et supervisait un territoire en Californie et au Nevada – acquerrait alors les emplacements en difficulté pour une somme dérisoire, selon la poursuite.

« Patel est un Indien d’Amérique et la plupart de ses victimes sont des Indiens d’Amérique », affirme le procès. « Dit simplement, Patel trouve plus facile de s’attaquer à ceux avec qui il a le plus en commun et exploite la relation de confiance inculquée entre des personnes qui viennent de la même culture et des mêmes circonstances. »

Les BDA de Subway possèdent généralement des restaurants dans les territoires qu’ils supervisent – ​​un arrangement qui, selon la poursuite, est un conflit d’intérêts « extrême ». En raison de leurs postes de directeurs régionaux, les BDA peuvent consulter les livres des métros sur leurs territoires, sachant quels restaurants sont les plus rentables, selon le procès.

Subway a résilié en 2017 les accords pour les deux magasins Mehta à Reno, Nevada – prétendument pour des violations mineures du règlement, selon la poursuite. Patel a ensuite utilisé son pouvoir d’agent de développement commercial pour empêcher Mehta de vendre ses deux restaurants à un acheteur qualifié pour 472 000 $, selon la poursuite.

Patel a pris l’un des restaurants pour lui-même et l’a revendu, gardant le produit, selon le procès. La poursuite prétend que Mehta a perdu plus de 4 millions de dollars en incluant les opportunités perdues, les investissements et les bénéfices.

Les franchisés ne peuvent pas poursuivre Subway lui-même en raison de clauses qu’ils signent dans leurs contrats et qui les obligent à recourir à l’arbitrage. Les avocats de Mehta prétendent dans le procès, qui accuse Patel de racket, qu’un autre co-plaignant pourrait être nommé et qu’ils apporteront d’autres franchisés comme témoins.

John Chidsey
Sous la direction du PDG John Chidsey, Subway est dans un « voyage de transformation », a déclaré la société à The Post.
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Patel a récemment démissionné de son poste de BDA au sein de l’entreprise Subway dans le cadre d’une action en justice distincte selon laquelle il avait expulsé ses employés de près de 40 millions de dollars.

Dans un e-mail à The Post, Patel a déclaré que les membres de son personnel « suivaient les exigences légales de Subway pour protéger nos clients et notre marque ». Il a refusé de commenter davantage, citant un litige en cours.

« Maintenant, je peux enfin passer plus de soirées à la maison et, espérons-le, apprendre à jouer au golf », a-t-il déclaré dans un e-mail le mois dernier aux propriétaires de franchise.

Pendant ce temps, un autre franchisé de Subway, Puneet Kalia, a porté des accusations de racket similaires contre Patel dans deux poursuites entendues au Nevada et en Californie. Ces poursuites, comme celle de Mehta, allèguent que le groupe Letap de Patel s’est engagé dans des violations des actes d’organisations corrompues et influencées par le racket de ces États, également connus sous le nom de lois RICO.

Au cours des dernières années, Subway a commencé à éliminer progressivement son système BDA et a commencé à gérer lui-même certains territoires. Dans une deuxième réponse écrite aux questions de The Post, un porte-parole de Subway a déclaré que l’entreprise était « dans un voyage de transformation de plusieurs années » sous la direction du directeur général John Chidsey, un ancien cadre de Burger King qui a pris la barre en novembre 2019.

Un employé fait un sandwich dans un magasin Subway
Certains franchisés se plaignent de prétendues pressions pour acheter des ingrédients auprès de certains fournisseurs, qu’ils proposent ou non les meilleures offres.
REUTERS

« Pour garantir que nous offrons un support de référence pour nos franchisés, nous avons également fait évoluer le modèle de développement commercial. Sur certains marchés d’Amérique du Nord, un modèle traditionnel de franchiseur/franchisé a été adopté avec l’introduction de Subway Market Operations (SMO) », a déclaré le porte-parole. « Les équipes SMO et les rôles de développeur commercial ont évolué pour se concentrer davantage sur la formation et le soutien aux opérations de nos franchisés. »

Mais une grande partie du pays est toujours couverte par des BDA, dont certains auraient fait beaucoup de dégâts – et pas seulement parmi les nouveaux immigrants. Jack El Turk, un franchisé de la région de Cleveland qui était représenté par Shearer, l’avocat de l’Ohio, a poursuivi en justice ses agents de développement pour avoir prétendument abusé de leurs positions, l’avoir licencié et ne pas lui avoir permis de vendre son restaurant. Il a été contraint par les tribunaux à un arbitrage avec Subway et en 2018 a conclu un accord dans lequel il a quitté le système Subway en échange d’être autorisé à vendre son restaurant.

L'intérieur éclairé d'un Starbucks la nuit
Subway a plus de magasins que Starbucks ou McDonald’s.
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Charles Fritschler dans le Massachusetts a poursuivi Subway et ses agents de développement pour l’avoir prétendument incité à acheter des restaurants dont ils savaient qu’ils échoueraient. En 2020, il a également été contraint par les tribunaux à l’arbitrage.

De tels arbitrages montrent les relations contentieuses qu’entretient Subway avec ses franchisés : Subway a engagé 702 actions d’arbitrage contre des franchisés américains en 2017, a déclaré John Gordon de Pacific Management Consulting Group, citant des documents déposés auprès de la Federal Trade Commission. Cela se compare à un par McDonald’s, deux par Dunkin’ et aucun par Pizza Hut, Burger King ou Wendy’s.

Les tactiques agressives contre les franchisés font l’objet de critiques nationales. Franchisee Advocacy Consulting, un groupe qui milite pour les droits des franchisés, a demandé fin septembre à la FTC d’enquêter sur les pratiques abusives présumées de Subway, ainsi que de plusieurs autres chaînes, dont 7-11.

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