Les plans du réseau sans fil d’Ergen faiblissent au milieu d’une pandémie de coronavirus


Les plans de Charlie Ergen pour construire le quatrième réseau sans fil du pays d’ici 2023 sont mis en doute en raison du coronavirus.

Ergen, le président milliardaire de la société de télévision par satellite Dish Network, doit lever environ 10 milliards de dollars pour construire un réseau 5G qui couvrira 70% de la population américaine d’ici juin 2023, remplissant sa part d’un accord réglementaire qui a permis à Sprint d’être acquise par T-Mobile le 1er avril.

Mais avec le coronavirus qui fait des ravages sur l’économie et assèche les prêts, Wall Street prévoit qu’Ergen prendra du retard – rapidement.

« Je pense que quelles que soient les projections roses que Charlie avait, c’est maintenant très discutable », a déclaré une source qui s’attendait à faire partie du groupe de prêt de Dish. «Il n’y a pas de financement pour construire un réseau de télécommunications.»

Curieusement, Ergen a prédit un tel scénario en décembre lorsqu’il a témoigné de la capacité de Dish à remplacer Sprint. Afin de prouver qu’il était apte à l’emploi, le magnat des médias, âgé de 67 ans, a montré des lettres de trois banques – Deutsche Bank, JPMorgan et Morgan Stanley – disant qu’il financerait avec plaisir sa construction de réseau coûteuse.

« Où sont les marchés aujourd’hui – si nous n’avons pas d’autre 9-11, Dieu nous en préserve – les banques sont confiantes », a déclaré Ergen à la salle d’audience bondée.

Ce témoignage a aidé à convaincre le juge fédéral de Manhattan, Victor Marrero, d’approuver l’acquisition de Sprint par T-Mobile pour 26 milliards de dollars, malgré les appels d’un groupe de procureurs généraux, dont Letitia James de New York, pour bloquer l’accord, ce qui, selon eux, réduirait la concurrence et augmenterait les prix pour les consommateurs.

Les AG ont également fait valoir qu’Ergen ne serait pas un candidat solide pour remplacer Sprint car il promet de construire une nouvelle entreprise de téléphonie sans fil depuis des années avec peu de résultats.

Les derniers signes de retard ont opposé les opposants à l’achat de T-Mobile. «Le risque que Dish construise le réseau incombe aux consommateurs», a déclaré Gigi Sohn de Public Knowledge. « La chronologie va être repoussée. »

Si Dish ne respecte pas l’échéance de 2023, il pourrait faire face à des amendes de 2 milliards de dollars et être condamné à restituer 12 milliards de dollars de spectre gouvernemental inutilisé, selon des documents judiciaires.

Mais comme Goldman Sachs l’a noté dans une récente note de recherche, Ergen pourrait également s’appuyer sur une disposition de son décret de consentement du ministère de la Justice autorisant les retards dus à «un cas de force majeure». Dish et les banques ont refusé de commenter.

Les documents révélés par Ergen au tribunal sont connus dans le jargon de l’industrie comme des lettres «très confiantes» qui ne répondent pas aux engagements de prêt réels. Comme Ergen a témoigné, il aurait été stupide d’emprunter l’argent nécessaire pour construire le réseau sans savoir si le juge bloquerait l’accord.

Mais T-Mobile est allé de l’avant et a obtenu des engagements de financement conditionnel pour son déploiement de la 5G assez rapidement pour faire avancer ses plans au milieu de la pandémie de COVID-19. En fait, T-Mobile a été si prudent de ne pas perdre son financement qu’il a même clôturé son acquisition avant l’approbation de l’accord par la California Public Utilities Commission.

Dans une lettre adressée au CPUC le 31 mars, le chef de l’exploitation de T-Mobile, Michael Sievert, a déclaré que la société « ne pouvait pas prendre le risque d’attendre plus longtemps pour réaliser la fusion » en raison exactement des problèmes de financement auxquels Ergen fait face. « Si nous ne clôturons pas la transaction le 1er avril, il est possible que nous ne puissions jamais le faire », a-t-il déclaré.

Tout le monde n’est pas d’accord pour dire que le coronavirus forcera Ergen à manquer l’échéance de 2023.

« Deux mois d’incertitude sévère sur le marché ne modifient pas vraiment ma vision d’une entreprise à exécuter sur un plan de trois ans », a déclaré Walt Piecyk, analyste chez Lightshed Partners, à The Post, disant qu’il était trop tôt pour se demander si Ergen respecterait le délai.

Mais même quelques mois de retard pourraient mettre Dish dans une situation financière défavorable, car il est déjà clairement à la traîne parmi les quatre réseaux sans fil, ce qui rend le profil de prêt plus risqué, selon des sources.

Le 5 avril, le Credit Suisse a noté que les actions de Dish étaient les moins performantes parmi les pairs du câble et du sans-fil, en partie en raison du marché du financement difficile à un moment où il avait besoin de 10 milliards de dollars pour son réseau 5G.

De plus, Dish doit encore conclure son acquisition de T-Mobile’s Boost, 1,4 milliard de dollars, et a un paiement de la dette principale de 1,1 milliard de dollars dû en mai. Dish devrait générer 750 millions de dollars de cash-flow libre cette année, a déclaré Piecyk, ce qui n’est pas suffisant pour financer le réseau.

Ergen pourrait lever des fonds en faisant tourner ou vendre son entreprise de télévision par satellite, ou vendre jusqu’à 50% du nouveau réseau à un partenaire stratégique bien financé comme une entreprise de technologie, a déclaré Piecyk.

« Il peut probablement attendre quelques mois » pour voir si les marchés de financement s’améliorent, a indiqué une source qui a conseillé la fusion. Mais après cela, Ergen aurait besoin d’une extension ou d’un nouveau plan pour lever des fonds.

« Je serais un peu surpris si Dish avait un plan B », a ajouté la source.

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