La science derrière les vagues vertes d’écume de mer par temps orageux


Lorsque les tempêtes déclenchent des mers normalement tranquilles, ne soyez pas surpris si l’eau ressemble à une substance mousseuse.

Selon la National Oceanic and Atmospheric Administration, la mousse de mer se forme lorsque la matière organique et artificielle de l’océan est agitée par le vent et les vagues.

Les proliférations d’algues sont une source courante de mousses épaisses. Lorsque de grandes proliférations d’algues se désintègrent au large, de grandes quantités de matière algale en décomposition se déposent souvent à terre. L’écume de mer se forme alors lorsque la matière organique est brassée par les vagues, selon la NOAA.

« La plupart de l’écume de mer n’est pas nocive pour l’homme et est souvent le signe d’un écosystème océanique productif », selon l’agence. « Mais lorsque de grandes proliférations d’algues nuisibles se désintègrent près du rivage, il existe des risques d’impacts sur la santé humaine et l’environnement. »

Pendant les proliférations le long de la côte du Golfe, des bulles d’écume de mer éclatantes peuvent permettre aux toxines des algues de se dissiper dans l’air.

« L’aérosol résultant peut irriter les yeux des amateurs de plage et présente un risque pour la santé des personnes souffrant d’asthme ou d’autres problèmes respiratoires », selon la NOAA.

L’écume de mer a attiré l’attention internationale en janvier 2020 lorsqu’une tempête a frappé l’Espagne pendant des jours, provoquant l’inondation des rues d’une ville balnéaire près de Barcelone.

Des images obtenues par l’Associated Press ont montré des vagues qui se sont écrasées sur la plage de Tossa de Mar, avec des eaux de crue passant devant des restaurants et des entreprises en bord de mer sur le chemin de la vieille ville.

Selon la NOAA, les scientifiques qui étudiaient la mortalité des oiseaux de mer le long de la côte ouest en 2007 et 2009 ont découvert qu’une mousse semblable à du savon provenant de la prolifération d’algues en décomposition avait éliminé l’imperméabilisation des plumes, ce qui rend plus difficile le vol des oiseaux.

« Cela a conduit à l’apparition d’une hypothermie mortelle chez de nombreux oiseaux », selon l’agence.

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